Entre las serpientes más distinguibles, casi todas las serpientes de cascabel se identifican por un cascabel en la punta de su cola. Este cascabel sirve como advertencia; las serpientes agitan las puntas de sus colas para crear el notorio sonido de cascabeleo para alejar a los transeúntes. Más de 20 especies — y numerosas subespecies — habitan en los Estados Unidos y México; las serpientes de cascabel viven sólo en las Américas.

Dos géneros

La mayoría de las especies de serpientes de cascabel pertenecen al género Crotalus, aunque un puñado pertenecen al género Sistrurus. La especie y subespecie Massasauga, junto con la especie y subespecie de serpiente de cascabel pigmea, pertenecen a esta última. Las especies de Sistrurus suelen ser serpientes de cascabel más pequeñas y a menudo se separan de Crotalus por la característica distintiva de nueve grandes escamas en su cabeza.

tipos de serpientes de cascabel

Sistrurus

Todas las especies de serpientes de cascabel, excepto tres, pertenecen a Crotalus: la cascabel pigmea, la massasauga y la cascabel pigmea mexicana. Tanto la cascabel pigmea como la massasauga tienen subespecies que habitan en diferentes áreas de los Estados Unidos. Los massassaugas orientales prefieren hábitats más húmedos como pantanos, ciénagas y bosques húmedos; los massasaugas occidentales y del desierto se aventuran en praderas de sabia, tierras desérticas y zonas rocosas. Las serpientes de cascabel pigmeas habitan en el sudeste, el sur y el sur del medio oeste.

Especies del desierto y de los hábitats áridos

Muchas especies de serpientes de cascabel, aunque ciertamente no todas, habitan las regiones desérticas secas y áridas del suroeste. La serpiente de cascabel de Mohave, la serpiente de diamante del oeste y la serpiente de cascabel tigre habitan en hábitats arenosos o áridos como el desierto de Sonora. Como su nombre sugiere, el método de movimiento distintivo de la serpiente de costado funciona de lado a lado. Estas serpientes de cascabel también tienen escamas parecidas a cuernos que sobresalen por encima y al lado de sus ojos. La gran espalda de diamante occidental puede crecer hasta casi 8 pies de largo y se sabe que se mantiene firme cuando se le acerca, a diferencia de muchas otras serpientes venenosas que prefieren huir si se les da la oportunidad. Sus grandes colmillos pueden alcanzar más de media pulgada de largo. Las pequeñas serpientes cascabel tigre tienen un distintivo patrón de bandas a lo largo de su espalda, de ahí su nombre común. Las serpientes de cascabel Mohave tienen un veneno indudablemente peligroso compuesto tanto de hemotoxinas como de neurotoxinas. Otras especies que habitan en hábitats áridos o semiáridos incluyen, pero no se limitan a: serpientes de cascabel de dos puntos, de cola negra, moteada y de roca.

Especies de praderas, humedales y bosques

Aunque algunos pueden asociar las serpientes de cascabel con los desiertos y las zonas áridas, unas pocas especies habitan partes del medio oeste y el este de los Estados Unidos en hábitats alejados de la “aridez”. La cascabel maderera grande es común en gran parte de la mitad oriental de los EE.UU. La cascabel maderera a menudo se distingue fácilmente por su larga cola negra. La serpiente diamante del este habita en el sudeste y es la cascabel más grande de los Estados Unidos, alcanzando hasta 8 pies de largo. Su tamaño por sí solo es intimidante para la mayoría, y su veneno es el más tóxico de todas las serpientes venenosas de los Estados Unidos.