América del Sur es el hogar de un diverso surtido de ranas y sapos, muchos de los cuales segregan venenos como medio de defensa. El continente debe su diversidad de ranas y sapos en gran medida a la presencia de la selva tropical amazónica, de gran riqueza biológica. Sin embargo, las poblaciones de anfibios de Sudamérica han disminuido considerablemente en parte debido a la propagación de un hongo mortal.

Pequeño pero mortal

Aunque miden un par de pulgadas como máximo, las más de 100 especies de ranas flecha venenosas de colores brillantes que se encuentran en los bosques tropicales de América Central y América del Sur están entre los organismos más tóxicos del mundo. Insectívoras y diurnas, las ranas flecha venenosa vienen en azul, amarillo, rojo y otros colores. Sólo tienen un depredador natural, una serpiente conocida científicamente como Leimadophis epinephelus que no se ve afectada por el potente veneno que se encuentra en la piel de la serpiente presa de las flechas venenosas.

ranas y sapos de america del sur

Máquinas de comer

En el suelo de los bosques tropicales de Sudamérica, las ranas cornudas del género Ceratophys se esconden bajo la hojarasca y esperan en una emboscada a que se acerquen presas desprevenidas: insectos, lagartos, ratones o cualquier otro animal más pequeño que ellos. El insaciable apetito de estos anfibios, que incluyen la rana cornuda del Amazonas y la rana cornuda ornamentada, es consistente con su tamaño; las ranas cornudas pueden medir medio pie y pesar alrededor de una libra. Sus “cuernos” son en realidad pliegues de piel sobre sus ojos.

La vida en los árboles

Equipadas con almohadillas para los pies que permiten su estilo de vida mayormente arbóreo, las ranas de la familia Hylidae, consideradas verdaderas ranas arbóreas, tienen una distribución mundial. En América del Sur, los representantes incluyen la rana de hoja gigante y la rana mono cerosa. Ambas especies se desplazan trepando en lugar de brincando; ambas tienen recubrimientos cerosos en la piel que les ayudan a retener la humedad cuando se exponen al sol. También se clasifican en la familia Hylidae la rana de leche del Amazonas, que recibe su nombre de sus secreciones tóxicas blancas, y las ranas marsupiales del continente, cuyos huevos eclosionan dentro de bolsas en la espalda de las madres.

Sapos en problemas

Entre los anfibios más amenazados de Sudamérica se encuentran los sapos arlequines, o stubfoot, del género Atelopus. En contraste con la mayoría de los otros sapos, vienen en una variedad de colores vivos. Sus brillantes colores indican toxicidad. Algunas de las especies consideradas en peligro crítico, como el sapo del Río Pescado de Ecuador y el sapo arlequín escarlata de Venezuela, tienen áreas de distribución extremadamente restringidas. La diversidad de sapos de Sudamérica incluye especies del género Bufo, como el sapo de cara lisa y el sapo de caña, que viven en la selva tropical del Amazonas y son venenosos.

Hongos fatales

El brote mundial de un hongo quítrido llamado Batrachochytrium dendrobatidis, que causa una enfermedad cutánea mortal en los anfibios conocida como quitridiomicosis, es en gran parte responsable de la disminución de los sapos arlequines de América del Sur. Se considera que el hongo es responsable de la extinción de unas 70 especies de sapos arlequines, así como de la rana Darwin, una especie sudamericana en la que los machos utilizaban sus sacos vocales para transportar renacuajos.