Las serpientes son infames por su capacidad de tragar objetos grandes, y abundan los cuentos de pitones y anacondas que consumen presas impensablemente grandes. Aunque el tema está lleno de exageraciones y mitos, la mayoría de las especies poseen adaptaciones anatómicas únicas para manejar presas grandes. Aunque la mayoría de las presas representan un tercio o menos del peso corporal de la serpiente, en raros casos, las serpientes ingieren con éxito presas más masivas que ellas mismas.

Atributos anatómicos

Las serpientes tienen cráneos flexibles que les permiten tragar presas grandes y voluminosas. Contrariamente a la percepción popular, las serpientes no dislocan sus mandíbulas para comer presas grandes, sólo tienen articulaciones mandibulares más complejas que las de los vertebrados típicos. En lugar de una simple bisagra formada en la unión del cráneo y la mandíbula inferior, las serpientes tienen otro conjunto de huesos en la articulación de la mandíbula. Llamados huesos cuadrangulares, estos huesos permiten a la mandíbula girar en dos puntos, en lugar de uno. Además, la mandíbula inferior de las serpientes se divide en el mentón; en lugar de moverse como una sola pieza, los ligamentos permiten que las dos mitades de la mandíbula inferior se muevan independientemente. Además de estas adaptaciones, la piel y el tracto digestivo de las serpientes se estiran para acomodar presas grandes.

que tan grande es la presa que pueden tragar las serpientes

Relación de masa

Los científicos utilizan el término “relación de masa” para discutir la relación entre el tamaño de una serpiente y el de su presa. Por ejemplo, una serpiente de liga típica (Thamnophis sirtalis ssp.) pesa alrededor de 5 onzas, y puede consumir ranas que pesen alrededor de 1 onza, lo que representa una relación de masa de 0,2. Algunas especies consumen comida con una proporción de 1 o más, lo que significa que la presa era más grande que el depredador. Una de las mayores proporciones de masa jamás registrada, aproximadamente 1,6, se produjo por cortesía de una víbora cabeza de lanza común (Bothrops atrox) que consumió un lagarto. En el otro extremo del espectro, muchas serpientes consumen presas con proporciones de masa muy pequeñas, por ejemplo, una serpiente rata grande (Pantherophis ssp.) puede comerse un pájaro anidado, lo que representa menos del 1 por ciento de la masa de la serpiente.

Serpientes de boca pequeña

Aunque la evolución de una abertura extremadamente amplia ha sido instrumental para la supervivencia de la mayoría de las serpientes vivas, no todas las serpientes son capaces de consumir animales grandes. Algunas serpientes muy primitivas, incluyendo varias especies de serpientes ciegas de las familias Leptotyphlopidae y Typhlopidae, consumen termitas y otros pequeños invertebrados. En lugar de evolucionar para consumir animales grandes con poca frecuencia, estas serpientes han evolucionado para consumir rápidamente una plétora de presas diminutas. Además, afecta a la evolución de las serpientes ciegas su propensión a excavar en sustratos blandos – la necesidad de cráneos reforzados que puedan penetrar en el suelo está en desacuerdo con los cráneos altamente flexibles y vagamente articulados de las especies con grandes espacios.

Los humanos en el menú

Aunque abundan los cuentos de serpientes que consumen a los humanos, los relatos verificables son raros. Sin embargo, los humanos y los grandes constrictores se han cazado y han sido cazados por los demás. El herpetólogo Jesús Rivas estudia las anacondas verdes (Eunectes murinus) en estado salvaje, y ha documentado dos ocasiones en las que grandes anacondas han hecho ataques depredadores a los humanos. En un estudio realizado en 2011 por Thomas N. Headland y Harry W. Greene, publicado en “Proceedings of the National Academy of Sciences”, se detalla una tribu primitiva de Filipinas en la que una cuarta parte de los machos habían sido atacados por pitones reticulados (Python reticulatus) en algún momento. Dado que algunas serpientes grandes pesan más de 300 libras, no es la masa de los humanos lo que las hace difíciles de tragar, sino sus hombros relativamente anchos.