Si has acechado plagas de seis patas y te has frustrado por lo difícil que es saltar sobre ellas, aquí está el porqué: no puedes acercarte sigilosamente a los insectos. No importa de qué dirección vengas, pueden verte y tomar medidas evasivas. Sus ojos abultados y convexos, cada uno con miles de mini-ojos, dan a los insectos una visión envolvente. En esa capacidad, la visión humana no puede competir, pero nuestros ojos ofrecen una imagen mucho más profunda y detallada de nuestro entorno. Hoy en día, algunos investigadores se esfuerzan por avanzar en la tecnología visual artificial combinando lo mejor de ambas formas de ver.

Acerca de la visión

En un ensayo sobre las diferencias entre la visión humana y la animal, Jonathan T. Erichsen y J. Margaret Woodhouse de la Escuela de Optometría de Cardiff advierten, “Nunca debemos cometer el error de pensar que sólo nosotros vemos el mundo como realmente es”. La capacidad de visión es común a casi todas las criaturas vivientes y a pesar de las adaptaciones para las diferentes circunstancias, la vista ayuda a los animales y a las personas a reconocer las necesidades de la vida: alimento, peligro, compañeros y refugio. En su libro de 2004 “En un abrir y cerrar de ojos”, el zoólogo de Oxford Andrew Parker sostiene que la evolución de los ojos complejos, que describe como “el acontecimiento más dramático de la historia de la vida”, aceleró la evolución de las especies hace más de 540 millones de años.

ojo compuesto de insecto vs ojo humano

Ojos Humanos

Cuando enfocamos nuestros ojos en algo y lo “vemos”, el proceso se siente instantáneo pero en realidad es el resultado de una compleja serie de acciones. Como explica Macalester College, cuando la luz entra en nuestros ojos, la córnea la proyecta sobre la retina en la parte posterior del globo ocular. Después de que el patrón es analizado por las células conectadas al cerebro, el lóbulo occipital traduce esa información en imágenes que nuestra mente consciente puede interpretar. Nuestros ojos que miran hacia adelante sobresalen en la percepción de profundidad y el discernimiento de los detalles, pero son sensibles sólo a un estrecho rango de longitudes de onda, no funcionan bien con poca luz y son inútiles para detectar depredadores que se aproximan por detrás.

Ojos de insecto

A diferencia de los ojos humanos insertados, los ojos compuestos de los insectos se “insinúan” hacia afuera, permitiéndoles ver en todas las direcciones simultáneamente. Los ojos de los insectos generalmente contienen entre 3.000 y 9.000 ommatidia, o unidades ópticas, aunque los insectos que se lanzan como libélulas pueden tener hasta 25.000 en cada ojo. Cuantos más ommatidia, mejor resolución de imagen, pero a diferencia de los ojos humanos, los insectos tienden a percibir formas y contornos en lugar de detalles nítidos. Los ojos humanos son incapaces de detectar las longitudes de onda más cortas de la luz ultravioleta, pero muchos insectos, incluidas las abejas, pueden hacerlo. Según el experto australiano en abejas Adrian Dyer, para atraer a las abejas, ciertas flores han desarrollado patrones que sólo son visibles para las criaturas con visión de luz ultravioleta.

Aplicaciones de la tecnología

Después de que Adrian Dyer descubrió que las abejas podían ser entrenadas para resolver problemas visuales, se dio cuenta de que el tamaño del cerebro no es necesariamente un indicador fiable de la capacidad funcional de los animales. En 2008 sugirió que los cerebros en miniatura de los insectos podrían ofrecer una visión más útil del desarrollo de la tecnología visual artificial que los complejos cerebros de los primates. En mayo de 2013, los ingenieros ópticos de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign dieron a conocer una validación de esta predicción: la primera cámara del mundo diseñada para imitar la forma en que los insectos perciben el mundo. Comparada con los ojos de la mayoría de los insectos, esta cámara es primitiva, capaz de tomar sólo fotos en blanco y negro con una resolución de 180 píxeles. Sin embargo, en última instancia, sus creadores tienen la intención de trabajar hasta la “experiencia completa de ojo de libélula”.