Las gacelas son un género (Gazella) que se encuentra en la familia de los antílopes, seis especies de las cuales se pueden encontrar en toda África. Muchas de estas pequeñas criaturas con cuernos están en peligro, y sus poblaciones en los desiertos, llanuras y sabanas de África están amenazadas debido a la caza, la agricultura y la pérdida de hábitat.

Gacela Dorcas

La gacela más común en el desierto del Sahara es la gacela dorcas (Gazella dorcas), con varias subespecies que también residen en todo el norte de África y el Oriente Medio. El aspecto de estas gacelas puede variar según la subespecie, y se extiende desde el leonado hasta los abrigos marrón rojizo con rayas en los flancos y la cara en varios tonos de marrón y blanco. Miden hasta 2 pies de altura y pueden pesar hasta 44 libras. Las gacelas dorcas están muy adaptadas a la vida en el desierto, y son capaces de obtener toda la humedad necesaria de su dieta basada en materia vegetal sin tener que beber agua. Aunque estas gacelas no están en peligro de extinción, su población se considera vulnerable debido a la caza ilegal y a la pérdida de hábitat, causada por el desarrollo de la tierra y la agricultura.

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Gacela de Grant

Las gacelas de Grant (Nanger granti) reciben el nombre del explorador James A. Grant, que descubrió el origen del Nilo con John H. Speke en 1862. Estas grandes gacelas miden 65 pulgadas de alto y pueden pesar hasta 147 libras, con abrigos de color marrón pálido y una mancha blanca sobre sus colas, similar a las gacelas de Thomson. Se encuentran en las sabanas, desiertos y llanuras del este de África, y no se consideran amenazadas o en peligro de extinción.

Gacela de Cuernos Finos

Las gacelas de cuernos finos (Gazella leptoceros), también conocidas como gacelas de Rhim, se distinguen fácilmente por su pelaje de color marrón pálido y sus largos y delgados cuernos. En los machos, los cuernos pueden alcanzar hasta 16 pulgadas, mientras que en las hembras los cuernos pueden crecer sólo hasta 13 pulgadas. Las gacelas del Rin fueron una vez las gacelas más comunes del Sahara, pero ahora están en peligro de extinción debido a la pérdida de hábitat y a la caza recreativa. Actualmente se pueden encontrar pequeños números de estas gacelas en Argelia, Chad, Egipto, Libia, Malí, Níger, Sudán y Túnez.

Gacela de Speke

La gacela de Speke (Gazella spekei) lleva el nombre de John Hanning Speke, un oficial del ejército británico de la India que dirigió varias exploraciones en África central. Esta gacela tiene un distintivo saco nasal que puede ser inflado cuando la gacela está amenazada o excitada. Tienen abrigos de color leonado, con partes inferiores blancas y rayas marrones en sus flancos y rostro. Mientras que los machos y las hembras tienen cuernos, los machos siempre tendrán cuernos más largos que las hembras, con un promedio de 11,4 pulgadas. Las gacelas de Speke están en peligro de extinción en su hábitat natural de Somalia, y ahora están extintas en Etiopía.

Gacela de Thomson

Las gacelas de Thomson (Gazella thomsonii), que reciben su nombre del explorador escocés Joseph Thomson, se encuentran en las sabanas de África oriental, y son más comunes en la región del Serengeti de Kenya y Tanzania. Estas gacelas miden hasta 26 pulgadas de altura en el hombro y pueden pesar hasta 55 libras. Su pelaje es marrón claro, con rayas oscuras en los costados y manchas blancas justo encima de la cola. Los machos de gacela de Thomson tienen cuernos, mientras que las hembras pueden o no. Su dieta consiste en pasto y semillas, y son cazadas por una variedad de depredadores, incluyendo guepardos, leopardos, leones, hienas y humanos.

Gacela Dama

Esta es la más grande de todas las gacelas, mide 3.9 pies de alto y pesa hasta 165 libras. Hay varias subespecies de gacela Dama (Nanger dama), y su coloración puede variar desde el marrón rojizo con manchas y rayas blancas, hasta un pelaje completamente marrón rojizo. Todas las subespecies tienen cuernos delgados en forma de S. Estas gacelas se consideran en peligro crítico, ya que han sufrido una disminución de la población debido a la desertificación y el sobrepastoreo de sus hábitats naturales, así como a los disturbios civiles en su área de distribución nativa de Monoco, Senegal y Mauritania hasta el Sudán. Actualmente sólo se encuentran en el Chad, Malí y el Níger.

Gacela del arenque

Las gacelas de Soemmerring (Nanger soemmerringii) se llaman así por Samuel Thomas Soemmerring, un científico alemán y polaco. Estas gacelas miden hasta 3 pies de altura y no pesan más de 99 libras, con un abrigo rojo leonado y bajos blancos. Sus cuernos pueden crecer hasta 1,9 pies de largo en los machos, y 1,3 pies en las hembras. La gacela del arenque se encuentra en las estepas de Etiopía y está clasificada como vulnerable por la UICN.

Gacela de frente roja

La gacela de frente roja (Eudorcas rufufrons), como su nombre lo indica, tiene un pelaje superior rojo, que está separado de un vientre blanco por una gruesa raya negra en el costado del animal. Los machos y las hembras tienen cuernos, que pueden alcanzar hasta 9,8 pulgadas de largo en las hembras y 13,7 pulgadas en los machos. A diferencia de muchas gacelas, la gacela de frente roja requiere agua ocasionalmente, en lugar de obtener toda la humedad necesaria de su dieta a base de plantas, y migra estacionalmente durante la estación húmeda. La UICN las considera vulnerables debido a la caza ilegal en su área de distribución natural del Sahel, una estrecha zona semiárida que se extiende desde la costa occidental de África del Norte hasta el Mar Rojo.

Gacela de Cuvier

La gacela de Cuvier (Gazella cuvieri), a veces conocida como Atlas o gacela de montaña o Edmis, es de dos tonos, con la parte superior del cuerpo y el dorso de color marrón oscuro, y las partes inferiores blancas y las rayas faciales negras. Los machos y las hembras de la gacela de Cuvier tienen cuernos en espiral que pueden alcanzar hasta 13,7 pulgadas de longitud. Estas gacelas se consideran en peligro de extinción, y la amenaza más importante proviene de la caza en su hábitat natural de las montañas del Atlas.

Gacela de primavera

La gacela de primavera (Antidorcas marsupialis) es el animal nacional de Sudáfrica y prefiere habitar en llanuras abiertas, desiertos y sabanas. Tienen una coloración distintiva, con la parte superior del cuerpo de color canela, el vientre blanco, con una cresta blanca a lo largo de su espalda. Los machos y las hembras tienen cuernos en forma de lira, siendo los cuernos de los machos mucho más gruesos que los de las hembras. No se consideran amenazados por la UICN, y están clasificados como de Preocupación Menor.

Gerenuk

Gerenuk (Litocranius walleri), también conocida como gacela de Waller, significa “cuello de jirafa” en somalí, en referencia al largo y delgado cuello de este animal. Como una jirafa, el gerenuk estira su cuello para alcanzar las hojas de las ramas de los árboles. Los gerenucos machos tienen cuernos en forma de S, mientras que las hembras no. Se encuentran desde el sur de Djibouti, Somalia y Etiopía, y desde Kenia hasta el este de Tanzania. Se consideran casi amenazados por la UICN debido a la pérdida de hábitat y a la expansión agrícola.

Dibatag

El dibatag (Ammodorcas clarkei) también es conocido como la gacela de Clark. En somalí, dibatag significa “cola erguida”; esta gacela sostiene su cola en alto y la agita mientras camina. Mide hasta 2,83 pies de altura y pesa hasta 77 libras, y se encuentra principalmente en Etiopía y Somalia, donde fue declarada en peligro de extinción en 1996 debido a la caza furtiva, la pérdida de hábitat como resultado de las sequías y la agricultura. Las poblaciones de Etiopía, donde es ilegal cazar dibotas, son estables.