Hace 50 a 60 millones de años, los antepasados prehistóricos de los elefantes vagaban por todas las masas de tierra del mundo excepto en Australia y la Antártida. Hoy en día, todos los miembros de la familia Elephantidae de la orden Probiscidea, es decir, animales con tronco, excepto dos, han sobrevivido: elefantes africanos y asiáticos. Durante largos períodos de la historia, los humanos coexistieron en el planeta con mastodontes, mamuts y algunos de los parientes más primitivos de los elefantes de hoy en día. Muchos paleontólogos creen que la caza excesiva podría haber contribuido a la desaparición de algunas especies que, de otro modo, podrían haberse recuperado después de la Edad de Hielo de hace unos 11.000 años, cuando se extinguieron casi todos los mamíferos norteamericanos que pesaban más de 100 libras.

Moeritheres

Aunque los moeriteros se parecían más a hipopótamos y tapires que a elefantes, estos animales semiacuáticos originarios del norte de África hace 55 a 60 millones de años se encontraban entre los primeros antepasados de nuestros paquidermos actuales. No tenían tronco, pero su labio superior musculoso y móvil servía para un propósito similar, permitiéndoles agarrar y arrancar de raíz plantas de agua dulce; en lugar de colmillos, tenían dos grandes incisivos que sobresalían hacia abajo de sus bocas. Dado que aún no se han encontrado esqueletos completos, las estimaciones del tamaño de estos animales prehistóricos varían, pero la evidencia fósil sugiere que no eran mucho más grandes que los cerdos actuales, informa el sitio web del Depósito de Información sobre Elefantes.

los elefantes y sus parientes extintos e1593978701453

Mastodonte

Hace unos 40 a 25 millones de años, el mastodonte, que se parecía al elefante de hoy en día, surgió en la escena prehistórica. Los miembros de la familia de los mastodontes estaban distribuidos por todo el mundo, pero durante millones de años el mastodonte americano se extinguió desde Alaska hasta el centro de México, extinguiéndose finalmente hace unos 13.000 años. Aunque era más pequeño que un mamut, el mastodonte era casi del mismo tamaño que un elefante africano. Inclinando las escamas hasta 6 toneladas, los mamuts machos medían unos 3 metros, las hembras 3 metros, en el hombro. Los restos del mastodonte han sido excavados en National City y Oceanside, ambos en el condado de San Diego, California. En la antigüedad, los mamuts y los mastodontes coexistían en América del Norte, pero comían diferentes tipos de vegetación, por lo que probablemente no entraron en conflicto.

Gómeros y Estegodon

Las impresiones de los artistas sobre los gomorfos, algunos de los antepasados de aspecto extraño del elefante, hacen que uno se pregunte cómo estos animales se las arreglaron para comer con cuatro colmillos en sus bocas. Algunos miembros de esta familia, muy extendida en Florida, incluso tenían una boca con forma de pico de pato más que de trompa de elefante. Se cree que los gomorfos son los antepasados del Estegodón, un gran animal parecido al elefante que se supone que era un excelente nadador, ya que se han encontrado restos fosilizados en islas así como en el continente en Asia y África. En 2004, investigadores australianos e indonesios descubrieron los huesos de 18.000 años de antigüedad de una diminuta especie humana, apodada “hobbits”, en una cueva de Flores, una isla al este de Bali, a medio camino entre Australia y Asia, y con ellos los huesos de los Estegodones enanos que aparentemente cazaban para alimentarse.

Mamut lanudo

Superficialmente, los elefantes africanos y asiáticos se parecen mucho entre sí, pero de hecho el elefante asiático está más estrechamente relacionado con el mamut que con su homólogo africano. En promedio, los mamuts medían de 10 a 13 pies en el hombro, pesaban hasta 9 toneladas y tenían largos colmillos curvos de unos 16 pies de largo. El pelo largo y peludo que cubría los cuerpos de los mamuts lanudos les ayudó a mantenerse calientes durante la Edad de Hielo, cuando la mayoría de las otras especies de grandes mamíferos se extinguieron. La mayoría de las especies de mamuts lanudos también murieron hace unos 7.600 años, pero una pequeña población logró sobrevivir en la isla rusa de Wrangel, en el Océano Ártico, hasta hace unos 3.800 años, y sus tejidos se conservaron lo suficientemente bien en las frías temperaturas como para producir ADN viable. Utilizando esto, en 2012 los científicos rusos y japoneses se embarcaron en un proyecto muy controvertido para producir un híbrido mamut-elefante.