Los mamíferos acuáticos y semiacuáticos están bien adaptados a la vida en el agua con características físicas como aletas, patas palmeadas, colas en forma de remos y cuerpos aerodinámicos. Las ballenas, delfines, marsopas, manatíes y dugongos son completamente acuáticos; las focas, leones marinos, morsas, hipopótamos, ornitorrincos, nutrias, castores y nutrias son semiacuáticos y pasan parte de su vida en tierra.

Ballenas

Las ballenas tienen cuerpos aerodinámicos que se estrechan hacia la cola horizontal que las distingue de los peces. Sus extremidades delanteras han sido modificadas en amplias aletas. Las ballenas carecen de miembros posteriores y orejas externas. Una gruesa capa de grasa bajo su piel ayuda a conservar el calor.

lista de mamiferos acuaticos

Las ballenas de hueso de ballena no tienen dientes, sino placas de barbas o de hueso de ballena en su mandíbula superior en forma de V, que actúan como tamices o coladores de plancton. Los gruesos y deshilachados bordes interiores atrapan a las diminutas criaturas de las que se alimenta la ballena. Los huesos de ballena son las ballenas más grandes. La ballena azul, el animal más grande que se conoce, llega a medir hasta 100 pies y 200 toneladas. Los huesos de ballena incluyen a la ballena gris californiana, los rorcuales o rorcuales comunes, las ballenas azules y la ballena franca de Groenlandia.

Las ballenas dentadas son mucho más pequeñas que las ballenas de huesos de ballena. Tienen dientes cónicos y puntiagudos en la mandíbula inferior o en ambas, o un diente parecido a un colmillo en la mandíbula superior. Las ballenas dentadas se alimentan principalmente de peces. Las ballenas en este suborden incluyen delfines de río, zifios, cachalotes, belugas o ballenas blancas, narvales, orcas, delfines nariz de botella del Atlántico y la marsopa común o de puerto.

Sellos verdaderos o sin orejas

Las focas viven en los océanos de los hemisferios norte y sur, principalmente en climas polares, subpolares y templados, con la excepción de las focas monje tropicales. Estos carnívoros semiacuáticos tienen una forma aerodinámica, aletas y patas palmeadas. No tienen orejas externas visibles.

Millones de años de adaptación al mar han convertido a las focas en expertas nadadoras y buceadoras, pero son bastante torpes en tierra. Una gruesa capa de grasa aceitosa o grasa de hasta 3 pulgadas de grosor las aísla manteniendo una temperatura corporal de alrededor de 100 grados Fahrenheit. Entre las 18 especies se encuentran la foca leopardo, la foca arpa, la foca común o de puerto, la foca gris, la foca de Weddell, la foca manchada, la foca anillada y la foca de Baikal.

Leones marinos

Los leones marinos tienen orejas externas llamativas. Sus cuatro extremidades les dan buena movilidad en tierra. Las 13 especies de leones marinos se dividen en dos grupos, leones marinos y lobos marinos. El león marino de California, nativo de la costa suroeste de América del Norte, es la especie más abundante de león marino. El lobo marino del norte migra en invierno desde el mar de Bering a California y Japón.

Morsa

La morsa se encuentra en el Océano Ártico y en los mares subárticos. Las morsas pasan gran parte de su tiempo en tierra, pero son graciosas en el agua. Se sumergen hasta 180 pies de profundidad en busca de almejas y mariscos en el fondo del océano, permaneciendo bajo el agua hasta 30 minutos. El macho adulto de la morsa pesa más de 2.000 libras. Sus caninos superiores forman colmillos de hasta 27 pulgadas de largo que enganchan en los témpanos de hielo para salir del agua. Las morsas viven hasta 40 años en estado salvaje.

Manatíes

Los manatíes son completamente acuáticos, pero como todos los mamíferos marinos necesitan respirar. Mientras descansan pueden permanecer sumergidos hasta 15 minutos; mientras nadan necesitan respirar en la superficie cada tres o cuatro minutos.

Encontrado a lo largo de las costas y estuarios de Florida, América Central y las Indias Occidentales, el enorme y lento manatí norteamericano es una de las tres especies de manatíes. Crece hasta 13 pies de largo y pesa hasta 1.300 libras. Su dieta se compone de pastos acuáticos, hierbas y algas, y come hasta una décima parte de su peso corporal cada día. El promedio de vida en la naturaleza es de hasta 40 años.

Dugong

Los dugongos crecen hasta los 3 metros de largo y pesan de 510 a 1.100 libras. Están estrechamente relacionados con los manatíes, y nunca salen del agua. A diferencia del manatí, tienen un cuerpo sin pelo y una cola horizontal como la de una ballena. Pueden permanecer bajo el agua hasta seis minutos.

Frecuentando las cálidas aguas costeras del Pacífico occidental, el Océano Índico y el Mar Rojo, los dugongos se observan a menudo solos o en pareja, y a veces en manadas de más de 100 personas. Los dugongos buscan pastos acuáticos día y noche. Los dugongos dóciles tienen una larga vida en estado salvaje, con un promedio de vida de hasta 70 años.

Hipopótamo

El hipopótamo ama el agua y permanece sumergido hasta 16 horas del día. Con sus ojos y fosas nasales en lo alto de su cabeza, a menudo es lo suficientemente alto como para permanecer sumergido y respirar al mismo tiempo. Los hipopótamos dejan el agua al atardecer para alimentarse de la vegetación terrestre. Los hipopótamos, que sólo se encuentran en los ríos de África, tienen entre 3 y 4 metros de largo, incluida la cola. Pesan entre 5.000 y 8.000 libras y viven un promedio de 40 años en estado salvaje.

Nutrias de río y de mar

Las nutrias de río semiacuáticas, al igual que otros mamíferos anfibios, tienen un pelaje denso y grueso y cuerpos aerodinámicos diseñados para la vida en el agua. Hay varias especies; la nutria de río norteamericana vive a lo largo de ríos, lagos y grandes arroyos. Las nutrias de río pesan hasta 18 libras y alcanzan hasta 4 pies de largo, incluyendo su cola.

Las nutrias marinas son el miembro más grande de la familia de las comadrejas, y el único que vive casi enteramente en el agua – cazando en el fondo del océano, y saliendo a la superficie para comer, asearse, descansar y socializar con otras nutrias. El adulto promedio crece hasta 5 pies de largo y pesa hasta 70 libras… las hembras son ligeramente más pequeñas. Las poblaciones del sudeste de Alaska, Columbia Británica y Washington son estables y están en aumento, mientras que el número de nutrias de mar en el suroeste de Alaska está disminuyendo principalmente debido a la depredación de la orca. Las nutrias marinas pueden vivir hasta 25 años en estado salvaje.

Castores, Nutria y rata almizclera

Principalmente acuáticos, los castores se encuentran en ríos y lagos de Europa, Asia y en toda América del Norte, excepto en el norte del Canadá, los desiertos del sur de los Estados Unidos y México. Tienen un pelaje impermeable, orejas cerradas, fosas nasales cerradas, cola en forma de paleta y patas palmeadas. Estos roedores de 30 a 50 libras pueden cambiar enormemente ambientes enteros con sus actividades de construcción de presas.

Introducido intencional y accidentalmente en América del Norte, la nutria o coipo es nativo de América Central y del Sur. Pesa hasta 25 libras. Bien adaptada a una vida semiacuática, la nutria tiene ojos y oídos pequeños, y grandes patas traseras palmeadas para nadar.

Las ratas almizcleras son buenas nadadoras y pueden permanecer bajo el agua hasta 17 minutos, prefiriendo vivir en 4 a 6 pies de agua. Se encuentran en pantanos, ciénagas y humedales desde el norte de América del Norte hasta la costa del Golfo y la frontera con México, tienen alrededor de 2 pies de largo y hasta 4 libras.

El ornitorrinco

El ornitorrinco vive en los ríos y arroyos de agua dulce de Australia oriental, Tasmania y Nueva Guinea. Pone huevos y tiene un pico largo y coriáceo equipado con electrorreceptores que ayudan a detectar los campos magnéticos de los invertebrados acuáticos de los que se alimenta. Los ornitorrincos miden hasta 2 pies de largo y 4 libras. Su promedio de vida en la naturaleza es de hasta 17 años.