Debido a que los cangrejos herradura (Limulus polyphemusz) han vivido durante millones de años en una forma relativamente inalterada, algunos biólogos se refieren a ellos como fósiles vivos. Los parientes de las especies vivas han habitado los océanos del mundo durante al menos 400 millones de años. Antes de que comenzara su reinado de 400 millones de años, los cangrejos herradura desarrollaron una serie de adaptaciones que les permiten sobrevivir, entre ellas numerosos ojos, caparazones duros, un surtido especializado de apéndices y una respuesta inmunitaria primitiva a las bacterias.

Visión

Los biólogos marinos identifican 10 ojos diferentes y otros órganos sensibles a la luz en los cangrejos herradura. Siete ojos están en la parte superior del caparazón del animal; los ojos laterales son los dos más obvios, y tienen un diseño compuesto. Además, los cangrejos herradura tienen un par de ojos rudimentarios detrás de cada ojo lateral, y un grupo de tres ojos en la parte delantera de su caparazón. Dos ojos muy simples están situados cerca de la boca, en la parte inferior de su caparazón, pero su función no está clara. El último órgano sensor de la luz está situado a lo largo de su cola, los científicos piensan que ayudan a los artrópodos a sincronizar su patrón de actividad con el ciclo lunar.

caracteristicas distintivas de los cangrejos

Caparazón

Una de las adaptaciones más importantes de los cangrejos herradura es su duro caparazón, llamado caparazón. Aunque su caparazón no proporciona una protección absoluta de todos los depredadores, desalienta a la mayoría de los depredadores pequeños y medianos. Muchos organismos se aferran al caparazón del cangrejo herradura, incluyendo algas, percebes y moluscos. Antes de desarrollar el duro caparazón, los jóvenes cangrejos herradura evitan el fondo del océano, y en su lugar nadan más alto en la columna de agua.

Piernas

Los cangrejos herradura tienen cinco pares de patas caminadoras, y un par adicional que ha sido modificado en quelíceros – pinzas – que ayudan a llevar la comida a su boca. Los cangrejos herradura se alimentan principalmente de criaturas enterradas en el sedimento. Usando sus patas, excavan, principalmente de noche, en busca de gusanos planos, moluscos y otras presas.

Respuesta inmune primitiva

Los cangrejos herradura no producen anticuerpos para combatir la infección. Sin embargo, demuestran un enfoque novedoso para tratar con los patógenos. Presumiblemente, esto permite a estas criaturas longevas sobrevivir en sus hábitats cargados de bacterias. Cuando el cuerpo de un cangrejo herradura detecta la presencia de endotoxina – un compuesto asociado con una variedad de bacterias gram negativas – sus células sanguíneas comienzan a exhibir una coagulación masiva. Esto sella eficazmente los patógenos invasores antes de que puedan dañar al cangrejo herradura.