Durante siglos, el narval ha estado envuelto en misterio y mitología. Desde la Edad Media, los dientes del “unicornio de mar” eran codiciados por sus supuestos poderes medicinales. Hoy en día, las culturas indígenas dependen de los animales para su sustento. Pero comparativamente se sabe poco de la biología del primo manchado y escurridizo del beluga. Lo que está claro es que el narval, como ningún otro mamífero, ha evolucionado de manera única para vivir en las oscuras y heladas profundidades del alto ártico.

Disfrutando en un reino de hielo

Con 3 o 4 pulgadas de grasa, los narvales se adaptan de manera única al frío extremo de la vida ártica durante todo el año. Los narvales evolucionaron durante el Pleistoceno tardío aproximadamente en la época en que los osos polares se separaron de los osos pardos. Durante la última glaciación, hace 50.000 años, los narvales siguieron la capa de hielo hasta el sur de Inglaterra. A medida que el hielo retrocedía, lo seguían hacia el norte hasta su actual área de distribución en Groenlandia y el noreste de Canadá. Al igual que otras ballenas que habitan en el Ártico, como la ballena de Groenlandia y su prima, la beluga, los narvales tienen un 50% de grasa. Otras ballenas sólo tienen entre el 20 y el 30 por ciento. Nacidas en aguas heladas, las crías de los narvales nacen con un tercio del tamaño de sus padres, que miden 12 pies de largo y pesan 2.000 libras. Aunque remoto y duro, el reino helado de los narvales proporciona protección contra las orcas depredadoras, que no pueden navegar con sus aletas dorsales en la densa capa de hielo, y da a los narvales acceso casi exclusivo a las presas que viven en el fondo.

las adaptaciones de los narvales

Profundidades de ruptura del transmisor

Durante más de una década, los científicos han utilizado una variedad de sensores electrónicos para estudiar la distribución de los narvales, las rutas de migración y el comportamiento de los buceadores. Un pionero de las técnicas de marcado de narvales, Mads Peter Heide-Jorgensen, perdió muchos de sus primeros transmisores cuando las ballenas excedieron los límites de profundidad de los dispositivos, rompiéndolos. A profundidades extremas, más de una milla de profundidad, los narvales se atiborran de su comida preferida: fletán negro, bacalao del Ártico y calamar. Para soportar la presión, a menudo superior a 2.200 libras por pulgada cuadrada, los narvales han desarrollado cajas torácicas flexibles y comprimibles que pueden ser apretadas a medida que aumenta la presión del agua. Sus músculos contienen una enorme concentración de mioglobina portadora de oxígeno, uno de los niveles más altos medidos para un mamífero marino y casi ocho veces la concentración en animales terrestres. Es una ventaja importante para las inmersiones prolongadas y la natación de resistencia: Pueden nadar más de 20 minutos sin respirar.

Nadar con el vientre hacia arriba

Los avances en las tecnologías de rastreo no invasivas han proporcionado a los científicos conocimientos adicionales sobre los movimientos de los narvales individuales, incluyendo el comportamiento de buceo y alimentación. En un estudio de 2007, los científicos equiparon a cinco narvales en libertad con cámaras submarinas y/o etiquetas de archivo digitales. Los datos registrados de los dos dispositivos indicaron que los narvales pasaban aproximadamente el 12 por ciento de su tiempo en el fondo del mar. Y cuando estaban en el fondo, los animales nadaban boca abajo casi el 80 por ciento del tiempo. Dietz y sus colegas tienen la hipótesis de que tal comportamiento puede ser una adaptación para proteger la mandíbula inferior del animal, que es hueca y de huesos finos, probablemente utilizada para la recepción de sonido, y puede ser facilitada por la falta de aleta dorsal del animal. Nadar boca abajo puede mejorar su alcance sónico.

El elefante en la habitación

Ninguna discusión sobre narvales estaría completa sin abordar los colmillos gigantes que salen de las mandíbulas superiores de algunos de los animales. Durante la Edad Media, se pedaleaban como cuerno de unicornio supuestamente capaz de curar enfermedades que iban desde la peste a la rabia. De hecho, es un diente gigante en espiral, lleno de pulpa dental y nervios, y a menudo cubierto de algas y piojos de mar. La mayoría de los narvales masculinos juveniles y adultos tienen uno, algunos tienen dos; pero sólo el 3 por ciento de las hembras tienen un colmillo. No está claro cómo o por qué evolucionó esta característica. Puede servir para buscar comida, como arma o como picahielos; pero como la gran mayoría de las hembras sobreviven sin uno, la función del colmillo no debe ser esencial. De hecho, la mayoría cree que es una característica sexual secundaria, similar a la cornamenta del alce, usada por los machos para establecer jerarquías de dominio.

Mirando hacia adelante

En un suplemento especial de 2008, la Sociedad Ecológica de América publicó análisis de algunos de los principales investigadores del mundo sobre los mamíferos marinos del Ártico y el cambio climático. De los siete mamíferos examinados, los narvales – junto con los osos polares y las focas de capucha – parecen ser los más vulnerables al cambio climático. Como especie adaptada de manera única a pasar la mitad de su vida en el hielo denso, pueden no ser lo suficientemente flexibles para sobrevivir al calentamiento del clima.