Mientras los conservacionistas se apresuran a reducir el ritmo de la deforestación que se está produciendo en Filipinas, los científicos persiguen objetivos igualmente urgentes: documentar la fauna autóctona del país. Los científicos han documentado hasta ahora casi 100 especies de lagartos nativos; pero, como lo ilustra la descripción de tres grandes especies de lagartos desde 2001, los conservacionistas temen que muchas especies puedan desaparecer antes de que los científicos las descubran. La Lista Roja de la UICN ya clasifica cinco lagartos de Filipinas como en peligro y uno como en peligro crítico.

Agamidas

Filipinas es el hogar de 14 especies de lagartos que los herpetólogos clasifican en la familia Agamidae. Nueve especies de lagarto volador (Draco sp.) habitan en los árboles, donde consumen insectos, arañas y lagartos más pequeños. Aunque no son capaces de volar, los lagartos voladores usan sus grandes aletas laterales de piel para deslizarse de un árbol a otro. Los lagartos voladores machos también usan estos colgajos en despliegues territoriales elaborados. Los dragones filipinos de aleta de vela (Hydrosaurus pustulatus) pasan gran parte de su tiempo tomando el sol en las ramas cercanas al agua; si los lagartos ven un depredador, se sumergirán rápidamente en el agua donde sus excelentes habilidades para nadar les permiten escapar.

lagartos que viven en filipinas

Skinks

Los skinks exhiben una gran diversidad en Filipinas; 56 especies llaman a las islas su hogar. En general, la diversidad de especies aumenta a medida que aumenta la densidad de la vegetación. Un estudio realizado en 1988 por Auffenberg y Auffenberg, examinó la división del hábitat y la dieta de 11 de los skinks nativos del país. Los dermatofitos de manglar (Emoia atrocostata), viven exclusivamente cerca de la costa en manglares, pantanos y afloramientos rocosos. Por el contrario, los hermosos tablones de árbol de color verde moteado de Filipinas (Lamprolepis smaragdina philippinica) son comunes en una variedad de hábitats, pero particularmente en los bosques de crecimiento secundario con abundantes oportunidades para tomar el sol. El eslizón de la isla de Cebú, que está en peligro crítico de extinción (Brachymeles cebuensis), es una pequeña especie que habita en la hojarasca y deposita sus huevos bajo las rocas y los troncos. El escáncer espinoso de la ribera (Tropidophorus greyi) vive en pequeñas grietas cerca de los arroyos del bosque, y es inusual entre los escurridizos por tener escamas dentadas. La mayoría de los skins nativos del país cazan invertebrados y lagartos más pequeños.

Lagartijas de monitorización

Al menos cinco especies de lagartos monitores habitan en Filipinas. Incluyen tres especies que son miembros del “complejo de monitorización del agua” y dos especies arbóreas que viven estilos de vida similares. Hace unos decenios, los científicos consideraron que V. marmoratus y V. nuchalis eran variedades regionales o subespecies del monitor de aguas de amplio alcance (Varanus salvator). Sin embargo, un estudio realizado en 2010 por Andre Koch y otros, publicado en “Zootaxa”, demostró que estas formas son especies distintas. Entretanto, los científicos han sabido que el monitor de Gray que come fruta (V. olivaceus) vive en Filipinas desde que Edward Hallowell lo describió en 1859, pero los científicos tardaron 142 años en descubrir una especie muy similar que come fruta y que también habita en los árboles de la nación. El monitor Panay (V. mabitang), como todos los demás lagartos monitores del país, es un gran lagarto que alcanza 5 pies o más de longitud.

Geckos

Las salamanquesas son comunes en Filipinas, y las diversas islas albergan 49 especies en total; de estas especies, aproximadamente el 85 por ciento son endémicas del país. Cuatro especies de falsas salamanquesas (Pseudogekko sp.) son especies delgadas y de construcción delicada que habitan en árboles y arbustos. El geco volador intermedio (Pytchozoon intermedius) utiliza numerosos colgajos de piel adheridos a su cuerpo para ayudar a camuflarse de los depredadores y para deslizarse de árbol en árbol. La especie nativa más grande, el geco tokay (Gekko gecko) comúnmente alcanza 12 pulgadas, pero en casos raros puede crecer hasta 16 pulgadas. Aunque la mayoría de los gecos nativos consumen insectos, gusanos y arañas, los grandes gecos de Tokay también comen lagartos, ranas y pequeños roedores.