La mayor estrella de mar conocida, la estrella girasol (Pycnopodia helianthoides), consigue batir varios récords. Es la estrella de mar más grande en cuanto a la extensión del brazo, alcanzando casi 40 pulgadas de la punta del brazo a la punta del mismo, y también es la más pesada, con un peso de hasta 11 libras. También tiene más brazos que cualquier otra especie conocida.

Características físicas

Aparte del tamaño, es el número de brazos lo que distingue a esta estrella de mar. Los adultos tienen hasta 24 brazos dispuestos simétricamente, más que cualquier otra especie conocida. Debido a que algunos individuos son de color amarillo intenso, en realidad se parecen un poco a los girasoles, con todos los brazos como pétalos. El amarillo no es el único color – las estrellas de girasol también vienen en varios otros, incluyendo varios tonos de púrpura, naranja, rojo y marrón.

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Debajo son algo más pálidos con miles de pies tubulares amarillos o naranjas. Estas patas actúan como ventosas, dando a las estrellas de mar un excelente agarre y ayudándolas a atrapar y abrir sus presas de moluscos, erizos de mar y crustáceos. Las patas también se usan para caminar, y esta especie puede moverse notablemente rápido hasta 40 pulgadas por minuto, según el Acuario de la Bahía de Monterrey.

Hábitat

Como otras estrellas de mar, las estrellas de girasol son criaturas bentónicas que viven en el fondo del mar en las zonas costeras del Océano Pacífico. No habitan en aguas particularmente profundas, por lo general se encuentran a menos de 400 pies de profundidad, incluso dentro de la zona intermareal.

Amenazas

Las estrellas de girasol maduras no son la comida más fácil, pero algunos depredadores naturales van a por ellas. Estos incluyen las aves marinas, las nutrias marinas y los cangrejos reales. Los humanos no son una gran amenaza para esta especie, excepto posiblemente por la contaminación del agua. Aunque las estrellas de girasol a veces son vistas como una plaga debido a su consumo de otros invertebrados, no son cazadas por los humanos a una escala significativa.

Defensa

Aunque las estrellas de mar no tienen un sistema nervioso central ni cerebros como pensamos, pueden comunicarse. Por ejemplo, cuando un depredador amenaza a una estrella de girasol, la estrella libera un producto químico en el agua que actúa como una advertencia para otros de su especie en la zona. Su otra forma principal de defensa es soltar un brazo que ha sido agarrado mientras el resto del animal hace una salida rápida. Los brazos derramados volverán a crecer con el tiempo, mientras tanto, el animal tiene suficiente.

Ciclo de vida

Comienzan como huevos, que eclosionan en larvas de natación libre que no se parecen en nada a las estrellas de mar adultas. Después de unas 10 semanas, las larvas se transforman en estrellas de mar juveniles, que no tienen tantos brazos. De hecho, los bebés sólo tienen los cinco más familiares para empezar; les crecen más brazos a medida que crecen. Un sexto crece con bastante rapidez y luego empiezan a aparecer nuevos brazos en pares.