La mariposa cebra de ala larga (Heliconius charithonia) vive en toda América Central, Florida y partes de Texas. Frecuentan los bosques tropicales húmedos y los campos circundantes y están activas todo el año. Durante los cálidos meses de verano, vuelan hasta Carolina del Sur, aunque no pueden soportar los inviernos en esa latitud y deben regresar a hábitats más tropicales.

Apariencia

El nombre de esta mariposa proviene de sus largas y estrechas alas, que son negras con rayas de color amarillo pálido. Estos colores atrevidos son una advertencia para los depredadores de la toxicidad de la mariposa. Un adulto tiene una envergadura de 3 a 4 pulgadas y largas antenas negras. Una oruga cebra de alas largas tiene un cuerpo blanco cubierto con largas espinas negras.

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Reproducción

Las mariposas cebra hembra se aparean tan pronto como salen de su crisálida. Los machos a menudo vigilan la crisálida de la hembra y se aparean con ella cuando está emergiendo. Durante el apareamiento, el macho segrega una sustancia química en el abdomen de la hembra que evita que otros machos intenten aparearse con ella. Después del apareamiento, la hembra pone entre 5 y 15 huevos en las hojas de las plantas de la flor de la pasión. Las orugas consumen las hojas, y las toxinas de la planta le dan a la mariposa su toxicidad. Se desarrollan del huevo a la mariposa adulta en unas tres semanas.

Hábitos de alimentación

A diferencia de otras mariposas, las alas de cebra consumen polen y néctar. El polen rico en proteínas proporciona más nutrientes que el néctar solo y se le atribuye la razón de la longevidad de esta especie. Mientras que otras mariposas viven sólo unas pocas semanas, las mariposas cebra viven varios meses. Al mismo tiempo, debido a que consumen polen, dependen más de la presencia de flores abundantes que otras especies de mariposas.

Comportamiento

Una mariposa cebra de alas largas es lenta y tranquila en su vuelo. Cuando se les molesta, mueven sus cuerpos para hacer un sonido crujiente, pero no se asustan fácilmente. Estos inteligentes insectos recuerdan sus fuentes de alimento favoritas, y volverán a las mismas plantas cada día para alimentarse. Por la noche, se posan juntos en grupos de 25 a 30 adultos. Una jerarquía social dicta que las mariposas más viejas de cada grupo tienen prioridad para seleccionar los mejores lugares para posarse.