Conocidas por sus ojos brillantes, sus orejas vivas y su cola tupida, las especies de ardillas tienen diferencias que a veces son menos fáciles de identificar. En los Estados Unidos, la ardilla gris del este está muy extendida, mientras que la gris del oeste sólo habita en zonas de Oregón, California y Washington. A pesar de ser similares en apariencia, las dos especies tienen diferentes orígenes evolutivos. Las ardillas grises orientales están relacionadas con las ardillas zorro y las ardillas rojas europeas; los parientes más cercanos de las grises occidentales son las ardillas de Abert de las Montañas Rocosas. Las grises orientales y las grises occidentales también difieren en el hábitat, la dieta y los patrones de actividad.

Apariencia

Los grises occidentales y los grises orientales difieren en tamaño y color. Los grises occidentales miden alrededor de 12 pulgadas de largo y tienen colas de 12 pulgadas. Los grises orientales tienen cuerpos más pequeños, miden 10 1/2 pulgadas y colas de 8 pulgadas. Su pelo tiene bandas negras, blancas y marrones, y punta blanca, creando un efecto gris muy variable. Los grises orientales cambian de color según la estación del año, y la mayoría de las ardillas tienen un pelaje de invierno grueso y gris que se vuelve marrón amarillento en verano. Sus caras, espaldas y colas tienen un lavado marrón rojizo; sus partes inferiores son de color blanco cremoso. El pelaje de las ardillas grises del oeste es verdaderamente gris, ya sea una mezcla de gris oscuro y claro o gris acero puro, y tienen partes inferiores blancas y colas con bordes blancos.

identificando ardillas grises orientales y occidentales

Hábitat

Las ardillas grises orientales han tenido éxito en la colonización de nuevos hábitats, mientras que las grises occidentales son menos adaptables y están amenazadas por la pérdida de hábitats. Las grises orientales viven en zonas urbanas, suburbanas, de parques y bosques, a menudo muy cerca de los seres humanos. Los grises occidentales tienen pocos reductos restantes, prefiriendo vivir en bosques de coníferas y maderas duras donde crecen especies de robles. Generalmente no cruzan praderas y prefieren construir sus nidos en zonas de copas continuas de árboles, donde pueden desplazarse fácilmente por encima del suelo.

Dieta

Las ardillas grises occidentales y orientales tienen dietas similares pero comen proporciones diferentes. Ambos animales comen mástil, o frutos secos y semillas de árboles como el pino, nogal americano, roble y haya. También comen brotes de plantas, orugas, frutas y hongos, pero las grises occidentales comen más trufas y hongos. La dieta de los grises occidentales de California es más del 50 por ciento de trufas. Los grises orientales y occidentales difieren ligeramente en su comportamiento de acaparamiento. Ambas ardillas almacenan el mástil durante el invierno enterrándolo, pero los grises del oeste entierran las bellotas y los conos individualmente, mientras que los grises del este entierran grandes cantidades de mástil en grandes áreas comunales.

Períodos activos

Las ardillas grises orientales y occidentales son diurnas, activas durante el día y en reposo o dormidas durante la mayor parte de la noche, pero los períodos de actividad de estas dos especies difieren. Ambas especies se vuelven activas poco después del amanecer. A medida que avanza el día, las ardillas grises occidentales alternan fases activas y de descanso, disminuyendo su velocidad a medida que se acerca la noche. Las grises orientales descansan después de su esfuerzo matutino y durante todo el medio día, y luego reanudan su actividad antes del atardecer.