En invierno, la tundra ártica de América del Norte parece ser un vasto y desolado manto de nieve y hielo. Las apariencias engañan. Tus ojos no verían ni una mota verde en ningún sitio. Pero a pesar de las frías temperaturas, una cantidad ilimitada de nutritivos líquenes y musgo prospera a sólo unos centímetros bajo la corteza congelada del paisaje. Piensa en ello como un buffet de ensaladas servido por la Madre Naturaleza especialmente para las criaturas vegetarianas – herbívoros – que viven en la llanura congelada.

Caribes y renos

Los grandes parientes de los ciervos, los caribúes son iconos de Alaska y del extremo norte de Canadá y son la misma especie que los renos de Escandinavia, Groenlandia y Rusia. Cada año en América del Norte, grandes manadas de 50.000 a 500.000 animales viajan cientos de kilómetros entre las zonas de parto en primavera en la tundra y las zonas de invernada en los bosques boreales. Las hembras de caribú, a diferencia de las hembras de ciervo, tienen cuernos, aunque no son tan masivos como los de los machos. De manera similar, el caribú toro, que puede pesar tan poco como 275 libras y más de 600 libras, son mucho más grandes que las vacas, que tienen un promedio de 200 a 300 libras.

herbivoros de la tundra

Buey almizclero

El buey almizclero se parece a un bisonte pero está más relacionado con las cabras. Recibe su nombre del fuerte olor almizclado que emiten los machos para atraer a sus parejas. Su pelaje consiste en una capa externa peluda y un subpelo invernal suave que se cubre en trozos del tamaño de una manta cada primavera. Llamado qiviut, este pelaje es recogido por la gente que sigue a las manadas. Más cálido y de textura más fina que la lana, el hilo hecho de qiviut es comparable con el de cachemira; puede ser tejido de punto o de la misma manera. En promedio, los bueyes almizcleros miden entre 6 y 7,5 pies de largo, miden de 4 a 5 pies en el hombro y pesan de 400 a 900 libras.

Liebre del Ártico

En invierno, el grueso pelaje de la liebre del Ártico es casi cegadoramente blanco, proporcionando un excelente camuflaje contra el hielo y la nieve que cubren la tundra. Sus pestañas negras actúan como gafas de sol para proteger los ojos del animal del resplandor. Como no hiberna, su forma corporal de polietileno y sus orejas relativamente cortas le ayudan a conservar el calor. En promedio, esta liebre pesa de 6,5 a 11 libras. Con sus largas patas traseras y sus patas traseras en forma de raqueta de nieve, la liebre del Ártico puede despejarse hasta 7 pies en un solo salto y correr a velocidades de 40 millas por hora… sin hundirse en la nieve. Los indígenas del norte cazan la liebre del Ártico por su carne y su piel.

Lemming

Lástima del pobre lemming, el mamífero más pequeño de la tundra y un bocadillo favorito de casi todos los depredadores del Ártico. Debido a que este roedor parecido al ratón, que pesa de 2 a 4 onzas, es parte de la dieta básica de tantos animales, los cambios en la población pueden tener serias repercusiones. Por razones desconocidas, en ciclos de cuatro años, el número de lemming fluctúa salvajemente entre los extremos, alcanzando un pico de vasta superpoblación antes de caer a niveles de semi-extinción. La historia de que los lemmings se suicidan en masa huyendo de los acantilados no es cierta; pero en los años de máxima actividad, se les suele ver en enjambres en tierra y en el hielo marino. Sus colores varían durante el verano. En invierno, sus abrigos se vuelven blancos y viven en madrigueras bajo la nieve.