Los narvales (Monodon monoceros), los llamados “unicornios del mar” debido a los largos colmillos solitarios de los machos, se encuentran entre las ballenas más raras de la Tierra. Rara vez se les ve, por lo que sus hábitos de apareamiento son en gran parte desconocidos. Cuando son avistadas, a veces se encuentran en grandes grupos gregarios, o vainas, de hasta 20 individuos, aunque normalmente son mucho menos.

Misterio de apareamiento

Aunque muchos de los hábitos de reproducción y apareamiento de los narvales siguen siendo un misterio, principalmente porque los narvales se aparean en hielo compacto en la costa, donde es difícil observarlos, algunas cosas son conocidas. Los machos maduran alrededor de 8 a 10 años y las hembras tan pronto como 4 a 8 años. El apareamiento tiene lugar de vientre a vientre, en primavera, normalmente entre marzo y mayo. Las hembras dan a luz a una cría alrededor de 14 o 15 meses después, a principios del verano del año siguiente, y pueden no aparearse de nuevo durante tres años.

habitos de apareamiento de los narvales

Tareas de colmillos

El largo colmillo del narval es en realidad uno de los dos dientes que esta especie de ballenas dentadas, (suborden Odontoceti, familia Monodontidae) posee. El diente izquierdo de los machos, y en raras ocasiones de las hembras, crece hasta una gran longitud, normalmente entre 1,5 y 2,5 metros. El diente se tuerce en sentido contrario a las agujas del reloj en una larga espiral cónica que crece a través del labio superior de la ballena. A lo largo de los años, la gente ha especulado que el diente sirve para cavar en los fondos oceánicos y descubrir comida, para aumentar el flujo de hielo para dormir, para arrojar peces, para romper el hielo, como muestra sexual o para pelear con otros machos. Sin embargo, no hay pruebas concluyentes de ninguna de estas cosas. La evidencia más reciente del investigador de la Escuela de Medicina Dental de Harvard, Martin Nweeia, DMD, DDS, demuestra que el diente – a través de una compleja red de nervios, o de las capacidades de los sensores hidrodinámicos – puede proporcionar información detallada sobre la salinidad del entorno del narval y decirle a la criatura dónde se pueden encontrar ciertos peces que consume regularmente.

Uso del colmillo durante el apareamiento

Si los narvales usan o no sus colmillos para exhibirse o batirse en duelo durante la temporada de apareamiento es un tema de mucha especulación. Se ha observado a los narvales machos “colmando”, nombre dado al comportamiento en el que los machos cruzan los colmillos, pero mientras que algunos investigadores especulan que el comportamiento puede estar motivado sexualmente, otros piensan que puede ser simplemente un intercambio amistoso o un saludo, o incluso una forma de limpiar los colmillos frotándolos entre sí. Sin embargo, el hecho de que el colmillo de un hombre crezca más rápidamente después de la madurez sexual y que las mujeres rara vez tienen un colmillo, da algo de crédito a la idea de que el colmillo juega un papel en el comportamiento sexual. Otra evidencia de rivalidad sexual y de peleas entre los machos son los colmillos rotos y las cicatrices.

La madre y el bebé

Los becerros de color gris oscuro nacen con la cola primero en junio o julio y miden un promedio de alrededor de 5 pies de largo. Tienen muy poca grasa al nacer pero aumentan de peso rápidamente durante los 20 meses aproximadamente en los que se alimentan de la leche grasa de sus madres. Los terneros permanecen cerca de sus madres para protección y asistencia durante los casi dos años que los terneros necesitan para ser autosuficientes.