Las anacondas verdes (Eunectus murinus), las serpientes más grandes del mundo, y sus parientes cercanos, las anacondas amarillas más pequeñas (Eunectus notaeus), viven vidas solitarias. Las anacondas verdes habitan en las tierras bajas tropicales de Sudamérica y las anacondas amarillas en los pantanos y marismas del sur del continente. De marzo a mayo, estas gigantescas boa constrictoras abandonan sus caminos de ermitaño y pasan semanas, incluso meses, en el cortejo y el apareamiento. Para algunos machos de anacondas verdes, estos maratones de apareamiento terminan en la muerte.

Hombres buscando mujeres

Son los machos, de ambas especies de anacondas, los que abandonan sus áreas de distribución y van en busca de hembras que estén listas para aparearse. Las anacondas hembra pueden dejar un rastro de feromonas para que los machos las sigan. También pueden liberar feromonas en el aire, ya que se han observado estacionarias, con los machos viniendo de todas las direcciones hacia ellas. No se comprende del todo cómo los machos siguen a las anacondas hembras, pero los machos sacan sus lenguas bífidas, recogiendo olores del suelo y el aire, que se transfieren a los órganos de Jacobson en el paladar. El órgano de Jacobson permite a las serpientes oler y localizar a su presa, y a los machos oler a las hembras receptivas.

habitos de apareamiento de las anacondas

Bolas de cría y seducción

Las anacondas verdes son poliándricas, donde una hembra se aparea con varios machos, y de dos a doce machos pueden reunirse alrededor de una sola anaconda femenina. Forman una masa de cuerpos retorcidos llamada bola de cría, y las serpientes macho se empujan entre sí mientras compiten para llegar a la hembra. Durante el cortejo, los machos buscan la cloaca de la hembra, su abertura genital y excretor, mientras la acarician con sus espuelas, restos de las extremidades traseras. La hembra, estimulada por las espuelas de los machos, levanta su cloaca para unirse al macho exitoso, y se aparean con su cola enrollada alrededor de ella. Las bolas de cría pueden permanecer juntas hasta cuatro semanas, y la hembra puede aparearse con varios de los machos durante ese tiempo. Las anacondas amarillas a veces forman bolas de cría, pero generalmente son secuencialmente monógamas, apareándose con varias anacondas, pero una a la vez.

El tamaño no lo es todo

Generalmente los machos más grandes se aparean con las anacondas femeninas más grandes y fértiles. Sin embargo, las anacondas femeninas de ambas especies son considerablemente más grandes y fuertes que los machos, y son las hembras las que finalmente eligen con qué machos se reproducen. Mientras que en las bolas de cría, algunos machos muy grandes pueden perderse el apareamiento ya que son confundidos con las hembras y cortejados por las otras anacondas macho.

Canibalismo y apareamiento

Los registros de canibalismo entre las anacondas verdes suelen ser de hembras grandes que ingieren machos más pequeños. Después del apareamiento, las hembras a veces se comen uno o más de los machos de la bola de cría. Este alimento extra puede ayudar a las anacondas verdes hembras a sobrevivir su larga gestación cuando su capacidad para moverse y buscar alimento es limitada.

Después del apareamiento

Cuando el apareamiento termina, los machos de ambas especies regresan a sus áreas de origen. Las hembras impregnadas son ovo-vivíparas e incuban sus huevos – las crías están en membranas transparentes – dentro de sus cuerpos. La gestación dura de seis a siete meses y dan a luz en el agua hasta 82 crías vivas, con un promedio de 20 a 40 descendientes. Las crías son independientes desde su nacimiento y no reciben ningún cuidado parental. Las anacondas amarillas se reproducen anualmente, pero las anacondas verdes hembra sólo se reproducen cada dos años para recuperar la energía perdida por la reproducción. Las crías de ambas especies y sexos, si sobreviven, tendrán de 3 a 4 años antes de que sean sexualmente maduras y puedan aparearse.