Aunque las nutrias marinas pertenecen a la misma familia que las comadrejas y las nutrias de río, viven en un hábitat muy diferente al de estos primos más terrestres. Las nutrias de mar están tan bien adaptadas a su entorno que tienen problemas para caminar en tierra. Debido a que son tan dependientes de su medio ambiente, el futuro de las nutrias marinas está en la protección de las aguas en las que viven.

Distribución geográfica

Las nutrias marinas viven en las aguas marinas poco profundas del Océano Pacífico, cerca de la costa. Históricamente, las nutrias de mar se encontraban en la costa del Pacífico de Japón, las Islas Aleutianas, Siberia, Alaska, Canadá y los Estados Unidos continentales.

habitat de la nutria marina

Alrededor de 2.800 nutrias marinas permanecen frente a la costa de California, y entre 64.000 y 78.000 frente a las costas del estado de Washington, Canadá y Alaska. La costa de Rusia es el hogar de unas 15.000 nutrias marinas. Menos de una docena de nutrias marinas permanecieron a lo largo de la costa de Japón, según informó el grupo Defensores de la Vida Silvestre en 2012.

Nicho ecológico

Las nutrias marinas son depredadores que cumplen un papel vital en su ecosistema. Consumen alrededor del 25 por ciento de su peso por día, principalmente en almejas, mejillones, erizos de mar, cangrejos, pulpos, calamares y peces.

Las nutrias marinas pueden influir en el ciclo del carbono ayudando a preservar los bosques de algas que secuestran el dióxido de carbono, según una investigación realizada en la revista Fronteras de la Ecología y el Medio Ambiente en septiembre de 2012. Comen erizos de mar, que diezman esos bosques submarinos de algas si no se mantienen bajo control.

Interacciones con su entorno

Las nutrias marinas han evolucionado para ser extremadamente bien adaptadas a su medio ambiente. Tienen aletas grandes y cuerpos anchos que están bien adaptados para nadar y flotar. Las nutrias marinas usan las rocas para abrir las conchas de los mejillones y las almejas.

Cuando las nutrias marinas descansan, a menudo se acurrucan en un bosque de algas y las envuelven alrededor de sí mismas para evitar que se alejen con las mareas mientras duermen.

Preocupaciones

Debido a que según la Ley de Especies Amenazadas las nutrias marinas se consideran amenazadas, es ilegal cazarlas o atraparlas. En siglos anteriores, a menudo se las mataba por su piel, y a principios del siglo XX sólo quedaban entre 1.000 y 2.000 nutrias marinas.

Aunque la población de nutrias marinas ha aumentado constantemente desde entonces, la especie sigue estando amenazada por la destrucción del hábitat, la contaminación marina y los derrames de petróleo.