A pesar de ser grandes, de sangre fría y voraces cazadores, las madres caimán son en realidad padres muy cariñosos. Desde el momento en que pone sus huevos hasta que los bebés son capaces de cazar por sí mismos, la madre caimán protege ferozmente a sus hijos. Los cocodrilos comienzan su vida como huevos en una orilla pantanosa y pueden vivir durante varias décadas.

La etapa del huevo

Los caimanes (Alligator mississippiensis) comienzan su vida como huevos protegidos por sus madres. Los caimanes madre suelen poner de 20 a 50 huevos en un nido hecho de barro, palos, frondas y otras materias vegetales. Los nidos suelen estar situados a lo largo de las orillas de los estanques y pantanos, y miden alrededor de 3 pies de altura y 6 pies de diámetro. La madre cocodrilo vigila con vehemencia el nido y lo mantiene cubierto de vegetación para incubar los huevos. Justo antes de que los caimanes estén listos para eclosionar, comienzan a espiar y chillar. Esto alerta a la madre de que debe quitar la vegetación en preparación para la eclosión. La temperatura en el sitio del nido determinará si los huevos se desarrollan en machos o hembras. Temperaturas más frías entre 82 y 86 grados F producen hembras, temperaturas moderadas entre 82 y 90 grados producirán una mezcla de sexos, y temperaturas cálidas entre 90 y 93 grados producirán una camada de crías de caimanes machos.

etapas de la vida de un caiman

La etapa juvenil

Los huevos suelen eclosionar en junio o julio. Después de que las crías emergen de sus huevos, la madre caimán los lleva inmediatamente al agua. A veces la madre lleva a las crías sobre su espalda mientras nada. Las crías ya son carnívoras que se alimentan de pequeños animales en el agua y cerca de ella, como insectos, camarones, renacuajos, ranas y peces pequeños. La madre caimán se queda con sus crías por lo menos durante el primer año de sus vidas, protegiéndolas con toda su ferocidad. Un grupo de cocodrilos jóvenes con una madre se llama vaina. A veces las vainas incluyen a los jóvenes nacidos de otros nidos.

Desarrollándose en la edad adulta

Generalmente los jóvenes se quedan con la madre por un año, pero pueden permanecer en la vaina hasta tres años. Permanecer en las vainas ayuda a proteger a los jóvenes caimanes de depredadores como mapaches, peces grandes, aves de presa e incluso otros caimanes. Se sabe que los grandes caimanes machos son anteriores a las crías. Los cocodrilos jóvenes llaman a la madre para que los proteja cuando se sienten amenazados. Una vez que los caimanes jóvenes alcanzan los 1,2 metros de longitud, se consideran virtualmente invulnerables en la naturaleza, excepto para los humanos y otros caimanes más grandes. En este punto, son capaces de separarse de sus vainas y hacerlo por sí mismos. Las hembras de los caimanes americanos raramente crecen más de 3 metros de largo, pero los machos pueden alcanzar de 3 a 4 metros de largo. Los caimanes generalmente alcanzan la madurez sexual a los 10 o 12 años de edad. Una longitud de 6 pies es también un indicador de madurez sexual para las hembras de caimán.

Los años reproductivos

Cuando los caimanes tienen edad suficiente para aparearse, desovan en primavera. Los machos se congregan alrededor de una hembra, que luego selecciona su pareja. Cuando los animales se han apareado, el macho defiende a su hembra de otros posibles pretendientes, asustándolos con golpes y rugidos. El macho hace saber sus intenciones a la hembra dándole un codazo y golpeándola. Después de que la pareja se aparea, la hembra se va a construir su nido. El caimán macho no participa en la crianza de las crías. Los caimanes adultos repiten estos rituales de apareamiento anualmente. En su hábitat natural, los caimanes viven de 35 a 50 años.