Los puercoespines y los erizos tienen varios rasgos externos en común, sobre todo su cubierta de “púas”, pelos modificados que han evolucionado hasta convertirse en espinas afiladas que ofrecen protección contra los depredadores. Aunque pueden parecer similares entre sí, los erizos y los puercoespines no están relacionados en absoluto. En su lugar, evolucionaron sus espinas espinosas a través del proceso de evolución convergente, que, según el biólogo Neil Gostling, les ha permitido resolver el mismo problema (la protección, en este caso) de forma independiente.

Puercoespines

Aunque no parezcan parientes de ratones y ratas, los puercoespines son, de hecho, clasificados como roedores. El nombre común “puerco espín” no se refiere a una sola especie de roedor espinoso, sino a dos familias diferentes de especies: Erethizontidae, o puerco espines del Nuevo Mundo e Hystricidae, o puerco espines del Viejo Mundo. Dependiendo de la especie, los puercoespines pueden ser bastante pequeños, pesando un poco más de dos libras y alcanzando una longitud corporal de 15 pulgadas, o muy grandes, pesando hasta 77 libras y alcanzando una longitud corporal de 36 pulgadas. Según el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan, hay bastante variación entre los puercoespines en cuanto a la forma del cuerpo, el tamaño y la distribución de las plumas.

erizos y puercoespines

Erizos

Al igual que con los puercoespines, la palabra común “erizo” se refiere a más de una especie de animal. En este caso hay 15 especies diferentes de erizos, todas ellas pertenecientes a la familia Erinaceidae, como afirma National Geographic. Mientras que los puercoespines pertenecen al orden de los animales conocidos como roedores, los erizos son miembros del orden de los insectívoros, junto con las musarañas y los topos. Los erizos tienden a ser pequeños – entre cuatro y 12 pulgadas de longitud y entre cinco y 56 onzas de peso – y tienen púas cortas y apretadas.

Geografía

Los erizos y los puercoespines pueden encontrarse en todo el mundo, pero rara vez se superponen en el ámbito geográfico. Los puercoespines se encuentran en toda América del Norte y del Sur (puercoespines del Nuevo Mundo), y en el sur de Europa, Asia y África (puercoespines del Viejo Mundo). Los erizos sólo residen en el Viejo Mundo, haciendo sus hogares en Asia, África y en toda Europa. Los erizos también se han introducido en Nueva Zelandia.

Comportamiento & Dieta

Los puercoespines del Viejo y del Nuevo Mundo, así como los erizos, son nocturnos, lo que significa que son más activos durante las horas nocturnas. Los erizos son carnívoros oportunistas y pasan su tiempo cavando en busca de cualquier número de pequeños animales, incluyendo gusanos, larvas, insectos, ranas, serpientes e incluso ratones. Los puercoespines, por otro lado, son en su mayoría herbívoros y consumen bayas, corteza, raíces, flores, semillas, tubérculos y hierbas, aunque también comen algún que otro insecto o pequeño reptil, según el zoológico de San Diego.