Los pandas gigantes han ganado notoriedad gracias a las noticias sobre los pocos que se mantienen en cautiverio, sobre todo la pareja prestada al Zoológico Nacional de Estados Unidos llamada Mei Xiang y Tian Tian. El panda gigante también sirve como el logotipo icónico de la Federación Mundial de la Vida Silvestre. El panda rojo, menos conocido, comparte varias características con los gigantes, en particular el hecho de que su dieta consiste principalmente en bambú. Sin embargo, aparte de los gustos en cuanto a la comida, el hábitat y unas pocas marcas similares en su pelaje, los pandas rojos y los gigantes tienen poco en común.

Tamaño

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en que se diferencian los pandas gigantes de los pandas rojos

Comparado con los pandas rojos, los pandas gigantes son comprensiblemente enormes. Los pandas rojos adultos miden entre 20 y 25 pulgadas de longitud y pesan entre 7 y 13 libras, mientras que los pandas gigantes inclinan la balanza entre 150 y 300 libras y miden alrededor de cinco pies de altura. Mientras que los pandas rojos machos y hembras son generalmente del mismo tamaño, los pandas gigantes machos suelen ser considerablemente más grandes que las hembras, una similitud que comparten con los osos comunes.

Coloración

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Los pandas gigantes son monocromáticos, lo que significa que la coloración de su piel consiste sólo en blanco y negro. Predominantemente blanco, las patas y hombros del panda gigante son negros, al igual que las orejas y los parches de pelo que rodean sus ojos. En contraste, los pandas rojos son previsiblemente de color rojo, con el pelaje rojo oxidado que cubre la mayor parte de sus cuerpos. Mientras que las patas del panda rojo son oscuras, casi negras como las de los pandas gigantes, tienen parches de pelo blanco en sus mejillas, por encima de los ojos, en sus orejas y en sus narices, y sus colas están anilladas con rayas alternas de pelo rojo y naranja.

Forma del cuerpo

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Más parecidos a los mapaches que a los osos, los pandas rojos tienen cuerpos redondeados que son algo alargados cuando se comparan con los pandas gigantes y las largas y esponjosas colas. Mucha gente llama a los pandas gigantes “osos panda” por su parecido con sus primos ursinos. Con cuerpos redondos, en forma de barril y cabezas similares a un globo, el panda gigante luce una cola corta y esponjosa muy similar a la de otros osos.

Rango

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Tanto el panda gigante como el rojo comparten un hábitat similar, que son los altos bosques de bambú. Sin embargo, los pandas rojos tienen un rango mucho mayor que los gigantes. Los pandas gigantes sólo viven en las montañas de la China central a una altitud de 8.850 a 12.800 pies, mientras que los pandas rojos no sólo viven en la China central, sino también en el Himalaya y en las montañas del norte de Myanmar. También tienden a vivir tanto a mayor como a menor altura que los gigantes, entre los 5.000 y los 15.700 pies.

Comportamiento

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La diferencia observable más llamativa entre el pandero rojo y el gigante es cómo se comportan en la naturaleza. Mientras que los gigantes están activos durante el día y, aunque son excelentes trepadores, pasan la mayor parte del tiempo en el suelo, los pandas rojos pasan la mayor parte del tiempo en los árboles y sólo van al suelo para buscar comida o para parir a sus crías. Los pandas rojos también son más activos por la noche.

ADN

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Algunos naturalistas todavía discuten sobre la posible relación entre los pandas gigantes y los rojos. Después de todo, son algo similares en apariencia, ambos comen bambú y comparten el mismo hábitat. No fue hasta la perfección de las pruebas de ADN que los genetistas determinaron finalmente que el panda rojo, aunque lejanamente emparentado con el mapache norteamericano, es una especie única en sí misma y que los pandas gigantes son similares a otras especies de osos. El hecho de compartir el mismo hábitat y los mismos requerimientos nutricionales puede haber guiado la evolución hacia la creación de sus similitudes.