Reconocibles al instante por sus altos cuerpos y sus largos cuellos, las jirafas deambulan por las llanuras de África oriental y meridional. En una zona donde prospera la vida silvestre exótica, las jirafas desempeñan un papel vital en el ecosistema local. Sus cuellos son fundamentales en gran parte de este nicho, influyendo en lo que las jirafas comen y lo que ven.

Hábitos alimenticios

Los largos cuellos de las jirafas les ayudan a comer hojas, flores y frutas que están más altas de lo que la mayoría de los animales de pastoreo pueden alcanzar; sólo los elefantes pueden competir por la comida al mismo nivel. Esto permite a las jirafas vivir en armonía con otros herbívoros. Sin competir por la misma fuente de alimento, los otros animales no necesitan preocuparse por la presencia de jirafas. Los mamíferos altos comen una variedad de plantas, pero su comida favorita son las hojas de las acacias. Sus vidas están tan entrelazadas con las acacias que algunas especies de acacias sólo germinan después de que las semillas pasan por el sistema digestivo de una jirafa.

las jirafas y sus jovenes

Pájaros

Las aves no se alimentan de jirafas, pero las jirafas proveen comida, especialmente para los pájaros especuladores. Las garrapatas disfrutan de los festines con la sangre de las jirafas, y a los picadores les gusta comer las garrapatas. Se posan en los cuellos y hombros de las jirafas y recogen los sabrosos bocados. Los pájaros ayudan a las jirafas eliminando las plagas, y las jirafas ayudan a los pájaros dándoles un lugar seguro para posarse mientras comen y proporcionándoles comidas nutritivas.

Otros animales salvajes

No es raro ver a animales de presa de diferentes especies pegarse a las jirafas, y no es sólo porque las jirafas no necesiten competir con estos animales por la comida. Sus altos cuellos y su excelente visión les permiten ver a grandes distancias; pueden ver depredadores como leones y hienas desde lejos, mientras los depredadores se arrastran por los altos pastos de las llanuras. Muchos animales consideran a las jirafas su sistema de alerta temprana; cuando las jirafas comienzan a huir, otros animales las siguen.

Depredadores

Las jirafas adultas no tienen muchos depredadores exitosos, pero las jirafas bebés llenan un nicho importante como presa. Los adultos son demasiado grandes para que la mayoría de los depredadores los ataquen, y se llevan una buena patada con sus pezuñas delanteras. Sin embargo, las jirafas bebés sufren una alta tasa de mortalidad, alrededor del 50 por ciento, según el zoológico de Maryland. Con un peso aproximado de 110 libras, incluso una jirafa recién nacida es una comida muy bien ganada por una manada de leones, leopardos, cocodrilos o hienas.