Llamado boondaburra durante siglos por los aborígenes australianos, el ornitorrinco de pico de pato llegó a Europa en 1798, donde los científicos rápidamente dejaron de considerar a las criaturas parecidas a los parches como falsificaciones obvias. Siguieron apareciendo, y los científicos pudieron diseccionar especímenes y confirmar para 1802 que eran animales reales, aunque extraños. Incluso después de que los científicos aceptaran que estos animales existían, pasaron décadas antes de que pudieran verificar los informes de que estos extraños animales ponían huevos

Básicos Monotrema

Los científicos saben ahora que los ornitorrincos de pico de pato y sus parientes los equidnas, o osos hormigueros espinosos, forman un extraño linaje animal conocido como los monotremas, y exhiben una extraña combinación de rasgos. Los monotremas tienen el mismo pelaje que los mamíferos y producen leche para sus crías, pero se reproducen poniendo huevos. Las cinco monotremas existentes – el ornitorrinco (Ornithorynchus anatinus) y cuatro especies de equidnas (Tachyglossidae) – viven en Nueva Guinea y Australia.

Ejemplos de animales monótonos

Reproducción monótona

En lugar de dar a luz a crías vivas como la mayoría de los mamíferos, los monotremas depositan de uno a tres huevos relativamente pequeños. Los osos hormigueros espinosos colocan sus huevos en bolsas para el proceso de incubación de una o dos semanas. Los ornitorrincos de pico de pato carecen de bolsas; incuban sus huevos presionándolos contra su vientre y manteniéndolos en su lugar con la cola. Los bebés monotremas eclosionan relativamente temprano en el proceso de desarrollo, rompiendo sus huevos con “dientes de leche” que pierden poco después. Las monotremas carecen de pezones, por lo que la leche materna de las monotremas recién nacidas fluye directamente de las glándulas mamarias de su madre.

Los ornitorrincos de pico de pato

Los ornitorrincos de pico de pato tienen una combinación peculiar de rasgos, incluyendo sus bocas homónimas, colas como de castor y patas palmeadas. Al vivir en estanques, lagunas y ríos, los ornitorrincos consumen larvas de insectos acuáticos, crustáceos y algún material vegetal. Mientras son jóvenes, los ornitorrincos tienen dientes. Pero los dientes están ausentes en los adultos, que en su lugar utilizan un par de platos córneos ubicados en las mandíbulas para aplastar y masticar la comida. Los ornitorrincos macho adultos tienen espolones acanalados, unidos a las glándulas de veneno en sus piernas, que probablemente se utilizan en el combate con otros machos de ornitorrincos.

Echidnas

Cuatro equidnas vivientes representan dos géneros; el equidna de pico corto (Tachyglossus aculeata) es el único miembro viviente de su género, mientras que el occidental (Zaglossus bruijnii), el oriental (Z. bartoni) y el equidna de pico largo de Sir David (Z. attenboroughi) demuestran un parentesco cercano y comparten un género. Los equidnas de pico corto son nativos y comunes en Australia; mientras que los tres equidnas de pico largo son habitantes amenazados de Nueva Guinea. La especie de equidna más rara del mundo, el equidna de pico largo de Sir David, que está en peligro crítico, se creía extinta hasta que una expedición en 2007 encontró una pequeña población en las Montañas Cíclopes. Mientras que los equidnas de pico corto son relativamente pequeños, quizás alcanzando 15 libras de peso, los equidnas de pico largo crecen mucho más, excediendo las 35 libras en algunos casos. Los equidnas tienen bocas tubulares y lenguas largas que usan para sorber hormigas, termitas y otros invertebrados. Las presas se encuentran a través de su sentido del olfato y a través de los órganos electrorreceptores de sus hocicos. Las superficies dorsales o equidnas están cubiertas de pelos rígidos que protegen a los animales de los depredadores.