El ciclo de vida de una polilla o mariposa es famoso: los huevos eclosionan, liberando orugas, que se convierten en polillas o mariposas adultas. La etapa de oruga en particular ofrece sutiles lecciones sobre la ecología y la diversidad de las 20.000 especies de polillas y mariposas vivas que se estima existen. Se pueden hacer pocas generalizaciones con respecto a la duración de la vida de un grupo tan grande; algunas especies viven sólo unos días y otras viven más de un decenio.

Ciclo de vida de los lepidópteros

Las polillas y mariposas, llamadas colectivamente lepidópteros, demuestran un ciclo de vida llamado metamorfosis completa. Las mariposas y las polillas ponen un gran número de pequeños huevos en la vegetación. Estos huevos eclosionan en larvas, coloquialmente llamadas orugas o gusanos de seda. Las larvas se alimentan, crecen y eventualmente pupan, durante el cual están relativamente inmóviles. Una polilla o mariposa adulta emergerá de la pupa, se apareará y completará el ciclo.

duracion de la vida de una oruga

Duración de la etapa adulta

La polilla o mariposa adulta es la etapa más obvia y llamativa del ciclo de vida del animal, si bien es una de las más cortas. La mayoría de las polillas y mariposas adultas viven en cuestión de días o semanas, y algunas ni siquiera tienen bocas para alimentarse. A pesar de esto, algunas especies tienen una vida prolongada. Las mariposas monarca (Danaus plexippus) viajan grandes distancias y viven hasta siete meses; los mantos matutinos (Nymphalis antiopa) pasan el invierno como adultos y viven al menos cuatro meses o más; y los Gonepteryx rhamni se sabe que viven casi un año.

Longitud del estadio larvario

La mayoría de las larvas de mariposa y polilla completan la metamorfosis en unos pocos meses; unas pocas, como la dama pintada (Vanessa cardui) completan la transición en tan sólo cuatro semanas. Algunas especies exhiben estadios larvarios extraordinariamente largos; por ejemplo, la polilla del zorro (Macrothylacia rubi) puede permanecer como oruga durante cinco años. El oso lanudo (Gynaephora groenlandica ) es el campeón de la longevidad, permaneciendo como oruga hasta 14 años. Debido a su hábitat ártico, estas orugas lanudas pasan la mayor parte de su vida congeladas. Cada año, las larvas se despiertan para alimentarse durante un mes y luego vuelven a la animación suspendida.

Longitud del estadio pupal

La etapa de pupa ofrece protección mientras el animal experimenta su segunda transformación. Esta etapa toma varias formas diferentes en los lepidópteros; mientras que muchos sólo están protegidos por una fina capa de células muertas, algunas especies tejen capullos de seda para protegerse. Mientras que la mayoría de las pupas duran semanas o unos pocos meses, algunos lepidópteros – entre ellos el diablo con cuernos de nogal americano (Citheronia regalis) – permanecen en su estado pupal durante un largo período de tiempo. Estas orugas muy grandes normalmente pupan durante 11 meses, pero algunos individuos retrasan la metamorfosis final hasta dos años.

Duración del ciclo de vida completo

Como principio general, la latitud geográfica de una determinada polilla o mariposa determina la duración de la vida de la criatura. Las mariposas más cercanas a los polos de la tierra tienen cortas temporadas de crecimiento y alimentación, y a muchas de ellas les lleva más de un año completar su ciclo de vida. Moviéndose hacia el ecuador, las mariposas y polillas obtienen sus recursos más rápidamente. Esto acelera los ciclos de vida y la frecuencia reproductiva de los lepidópteros. La mayoría de las especies de la zona templada producen una o dos generaciones por año. En los trópicos, donde el alimento y el calor son abundantes todo el año, las mariposas y polillas pueden producir varias generaciones por año, gracias a sus acelerados ciclos de vida.