Los monitores (Varanidae), a veces llamados goannas, son lagartos que recuerdan un poco a los dinosaurios, que aparecieron por primera vez en el período cretáceo. Representados por aproximadamente 40 especies vivas, los lagartos monitores se encuentran en África, Asia meridional y Australia. El término goanna se reserva para los lagartos vigilantes australianos, pero la terminología no refleja ningún significado biológico; los goannas representan una serie de sublíneas, algunas de las cuales tienen parientes cercanos en otros continentes. Si bien es evidente que los lagartos vigilantes tienen una larga vida útil de hasta 25 años, los datos concretos son escasos; las respuestas definitivas esperan una investigación más detallada.

Mortalidad de los monitores

Se dispone de pocos datos sobre la mortalidad de los lagartos supervisores en el medio silvestre. Los huevos son consumidos por varios mamíferos y otros lagartos vigilantes. Los monitores pequeños o jóvenes tienen varios depredadores, entre ellos halcones, serpientes y lagartos monitores más grandes. Además, se sabe que los mamíferos carnívoros, en particular las nutrias (Lutrogale perspicillata), atacan a los lagartos, presumiblemente tanto para su consumo como para excluirlos como competidores. Los grandes lagartos monitores tienen pocos enemigos naturales, pero los seres humanos (Homo sapiens), los cocodrilos (Crocodylus sp.) y los gatos salvajes a veces cazan lagartos adultos. A veces los lagartos monitores mueren por el tráfico vehicular en las zonas desarrolladas.

duracion de la vida de un lagarto de goanna

Tendencias generales de los animales grandes

Aunque las razones del fenómeno todavía se debaten, en muchos linajes evolutivos, las especies más grandes tienden a vivir más tiempo que las especies más pequeñas. Como algunas especies de lagartos monitores son los lagartos más grandes del planeta, es lógico que sean los que exhiban los períodos de vida más largos. De hecho, de los datos disponibles, parece que dos especies muy grandes, los dragones de Komodo y las goannas perennes (Varanus giganteus), tienen dos de los períodos de vida en cautiverio más largos registrados de todos los monitores, que miden 25 y 19,7 años, respectivamente. Esto se contrasta con la duración máxima registrada de especies más pequeñas como el monitor de Dumeril (Varanus dumerili), con una duración máxima registrada de 10,7 años, y el diminuto monitor de Timor (Varanus timorensis), que tiene una duración máxima registrada de 14,9 años.

Madurez retardada

Otra tendencia general en muchos animales es que los que maduran y se reproducen tempranamente tienden a tener una vida corta, mientras que los que tardan un tiempo en alcanzar la madurez, suelen vivir largas vidas. Mientras que los lagartos monitores pequeños, como las goannas de cola espinosa (Varanus acanthurus), pueden llegar a la madurez en uno o dos años, las especies más grandes, como la goanna de encaje (Varanus varius), pueden tardar hasta ocho años en madurar. Esto coincide con los escasos datos disponibles sobre la duración de la vida, ya que se ha documentado que el goanna de encaje vive más tiempo que muchas especies más pequeñas como el goanna de cola espinosa.

Monitores en cautiverio

Los mejores datos disponibles sobre la vida de los lagartos monitores son los que provienen de los monitores cautivos. Se ha registrado que varias especies viven hasta 15 años en cautiverio, pero es importante señalar que los lagartos monitores en cautiverio tienen un estilo de vida diferente al de sus homólogos silvestres. Los lagartos monitores en cautiverio reciben alimentos, atención veterinaria y protección contra los depredadores, lo que reduce la mortalidad general. En un estudio realizado en 2012 por R.W. Mendyk, A.L. Newton y M. Baumer, se examinó la mortalidad de los monitores en cautiverio que murieron en el Zoológico del Bronx, en un período de 39 años. El estudio, publicado por Pub Med. mostró que el 47% de las muertes se debieron a una infección de alguna variedad. Además, las complicaciones reproductivas fueron identificadas como la causa de la muerte en aproximadamente el 11% de las hembras encuestadas. No se sabe si esto refleja la realidad de los monitores salvajes.

Monitores salvajes

No es posible determinar la edad de los monitores adultos en la naturaleza. A diferencia de los árboles o las tortugas, los goannas no tienen anillos de crecimiento anual. Si bien se han realizado algunos estudios de marcación y recaptura, el intervalo de tiempo más largo que ha transcurrido entre una marca inicial y una recaptura posterior es de aproximadamente ocho años para un dragón de Komodo (Varanus komodoensis). El Parque Zoológico del Smithsonian predice que los dragones de Komodo salvajes pueden vivir hasta 30 años, pero señala la necesidad de aumentar el estudio y la verificación.