Cambian de casa a menudo, pero siempre se pueden encontrar en un solo ambiente: son cangrejos ermitaños de arrecife de coral. Los cangrejos ermitaños se definen por su necesidad de usar las conchas de otras criaturas como protección, y cambian de concha a lo largo de su vida. A menudo son criaturas pacíficas que son útiles para los demás habitantes del arrecife.

Descripción física

Los ermitaños de arrecife se pueden encontrar en una amplia gama de colores y patrones, a menudo son rojos, azules, a rayas o con manchas. Cuando está fuera del caparazón, un cangrejo ermitaño de arrecife es una criatura de hecho con mucho peso en el frente. Las garras, las patas y la cabeza se parecen a la mayoría de los crustáceos, pero el tórax es blando y rizado hacia el lado del cangrejo. El primer par de patas está modificado en forma de quelíceros o garras de pellizco. Algunos ermitaños de arrecife pueden alcanzar longitudes de 12 a 18 pulgadas. Otros son diminutos, y nunca crecen más de una pulgada de largo.

datos sobre los cangrejos ermitanos en los arrecifes de coral

La vida en el arrecife

Los cangrejos ermitaños de arrecife son principalmente detritívoros, lo que significa que comen trozos de materia muerta o en descomposición que encuentran en el arrecife de coral. Otras especies son comedores de algas y se consideran deseables en los acuarios marinos por esta razón. Si están especialmente hambrientos, los ermitaños pueden comer organismos sésiles vivos, como corales o almejas. Los ermitaños pueden encontrarse en arrecifes de aguas muy poco profundas hasta aguas profundas y frías. El ermitaño del arrecife rojo (Pauristes cadenati) vive en arrecifes de 25 a 100 pies bajo la superficie. Se han encontrado cangrejos ermitaños viviendo a profundidades de hasta 1.000 pies.

Un cangrejo en ropa de caracol

Los cangrejos ermitaños no producen una capa externa dura y quitinosa como la mayoría de los crustáceos; en cambio, sus cuerpos están especialmente adaptados para usar caparazones de gasterópodos desechados. Los ermitaños son atraídos por el olor de un caracol moribundo, y así es como encuentran los caparazones recién vaciados. El par de patas traseras de un ermitaño, llamadas urópodos, sostienen el caparazón en el cuerpo. Las patas de los cangrejos ermitaños y los urópodos también están cubiertos de escamas, proporcionando tracción para ayudar a mantener su armadura. Este sistema de agarre especialmente adaptado hace muy difícil sacar a los cangrejos ermitaños de su caparazón. Si los caparazones se seleccionan adecuadamente, los ermitaños son capaces de retirar todo su cuerpo en su interior. Sellar la abertura con un pinzamiento es otra línea de defensa utilizada por algunas especies.

Encontrar un buen ajuste

Los ermitaños del arrecife han encontrado algunas formas creativas de lidiar con el dilema de la adquisición de proyectiles. Forman lo que se llama cadenas de vacíos sincronizadas, que son largas colas de cangrejos pasando caparazones por la línea, todos buscando uno con el ajuste perfecto. La lucha por los caparazones es típica entre los cangrejos del mismo tamaño. Los cangrejos más pequeños permiten a los cangrejos más grandes desalojarlos para evitar una pelea potencialmente letal. La disponibilidad de caparazones afecta en gran medida si los cangrejos ermitaños pueden crecer y prosperar, y se limitan a vivir donde los gasterópodos también hacen su hogar.

Los ermitaños no siempre están solos

Algunos cangrejos ermitaños llevan su sistema de defensa un paso más allá y se asocian con una anémona. El cangrejo anémona joya (Dardanus gemmatus) es un ejemplo, a menudo se encuentra con anémonas como Calliactis polypus en la parte superior de su caparazón. Juntos, los animales forman una relación simbiótica: el cangrejo obtiene una protección extra de la anémona que pica y la anémona gana movilidad, además de un suministro de comida preparada a partir de los restos del cangrejo. Las anémonas ermitaños pueden formar vínculos con otros animales, incluyendo platelmintos, percebes o anfípodos.