Las serpientes de cascabel son pitvipers venenosas de la familia Viperidae y de la subfamilia Crotalinae, y sólo son nativas de América. Hay 29 especies diferentes de serpientes de cascabel, y 74 subespecies. Aunque hay muchas especies de serpientes de cascabel con sus propios rasgos distintivos, hábitats y comportamientos, la mayoría de las serpientes de cascabel se reproducen de forma similar, con ligeras variaciones basadas en la geografía y el medio ambiente.

Encontrar una pareja

Las serpientes de cascabel generalmente se aparean en la primavera o a principios del verano, dependiendo de su ubicación geográfica. Las especies del sur tienden a aparearse al salir de la hibernación en primavera, mientras que las especies del norte suelen aparearse en otoño y las hembras almacenan el esperma hasta el año siguiente.

datos sobre el ciclo de vida de una serpiente de cascabel

Cuando buscan pareja, los machos siguen los rastros de olor que les proporcionan las hembras. Cuando un macho encuentra una hembra dispuesta, moverá su cuerpo junto al de ella y posicionará su cloaca incluso con el de la hembra. El macho inserta su hemipene en la cloaca de la hembra para depositar el esperma. El apareamiento puede durar varias horas. Algunas cascabeles macho pelean por las hembras, usando una elaborada “danza de combate”.

Dar a luz

La mayoría de las especies de serpientes son lo que se llama ovíparas, lo que significa que se reproducen poniendo huevos. Las serpientes de cascabel, sin embargo, son ovíparas, lo que significa que dan a luz a crías vivas. Las serpientes de cascabel se gestan en huevos dentro del cuerpo de sus madres hasta que están listas para eclosionar, momento en el que emergen en su forma juvenil, encerradas en una membrana transparente. Las serpientes de cascabel en las regiones del sur tienden a dar a luz anualmente, normalmente a finales de verano o principios de otoño. Las serpientes más septentrionales generalmente dan a luz una vez cada dos años a finales de la primavera.

Alcanzando la edad adulta

Las serpientes de cascabel recién nacidas no reciben mucho cuidado de los padres, y la mayoría de las hembras abandonan a sus crías después de una semana. Las crías están bien equipadas para sobrevivir por sí solas; las cascabeles jóvenes tienen un veneno tan potente como el de sus homólogas adultas. Las jóvenes serpientes de cascabel mudan su piel entre las 1 y 2 semanas de edad. En ese momento, añadirán los inicios de un cascabel, un segmento en forma de botón que forma la base del resto de la cascabel, que se añade con cada muda sucesiva. A diferencia de los mamíferos y las aves, las serpientes de cascabel no dejan de crecer cuando llegan a la edad adulta. En su lugar, continúan creciendo constantemente, acompañadas de mudas periódicas, durante toda su vida.

Vida de la serpiente de cascabel

Las serpientes de cascabel alcanzan la madurez sexual entre los 4 y 6 años de edad para los machos y entre los 7 y 13 años para las hembras, aunque esto varía según la especie. Cuando llegan a la edad adulta, las serpientes de cascabel pueden vivir durante un tiempo considerablemente largo. Existe cierta variación entre las especies y la distribución geográfica, pero la mayoría de las serpientes de cascabel tienen una vida útil de unos 25 años en la naturaleza, según el Zoológico de San Diego. Algunas cascabeles en cautiverio han vivido hasta 37 años.