Las langostas son miembros de la familia de los saltamontes, y como esos familiares insectos de jardín tienen largas patas traseras que usan para saltar. A diferencia de sus primos saltamontes, sin embargo, las langostas pueden cambiar su apariencia física y su comportamiento, transformándose en enormes enjambres que se mueven como una sola unidad. De las más de 8.000 especies de saltamontes, sólo unas 10 tienen esta capacidad única.

Transformaciones aterradoras

Las langostas son normalmente solitarias y evitan activamente el contacto entre ellas. Pero cuando las condiciones son las adecuadas, particularmente después de mucha lluvia, el contacto se vuelve inevitable. A medida que los insectos chocan entre sí, comienzan a cambiar. En una hora más o menos, se atraen entre sí y forman un enjambre. Durante el curso de una o dos generaciones sucesivas, cambian de forma y color, convirtiéndose en amarillo o verde intenso en lugar del marrón neutro de las langostas solitarias. Estas dos fases se ven tan diferentes que hasta la década de 1920, los científicos creían que en realidad eran dos especies separadas.

datos para los ninos sobre las langostas

Happy Hoppers

Sólo las langostas adultas pueden volar. Las langostas inmaduras, conocidas como saltamontes, forman bandas que se mueven juntas delimitando la tierra como una sola unidad. Si bien el clima ofrece condiciones óptimas para la reproducción y la alimentación, las bandas y los enjambres no se forman sólo por la densidad de la población. Cuando las langostas se frotan entre sí, el contacto aumenta los niveles de serotonina. Los insectos normalmente tímidos y solitarios se vuelven sociales y anhelan más contacto con los demás. Los científicos descubrieron que el aumento artificial de los niveles de serotonina de las langostas en un ambiente de laboratorio causaba las transformaciones en la apariencia y el comportamiento que se observan en el desarrollo de los enjambres. Por el contrario, el bloqueo de la serotonina mantuvo a los insectos tranquilos a pesar del contacto con otros.

Migraciones en masa

Las langostas se diferencian de otros saltamontes por su capacidad y tendencia a migrar a lo largo y ancho en busca de su próxima comida. Cuando se transforman en langostas en enjambre, también alcanzan la capacidad de adaptarse a una amplia variedad de hábitats y fuentes de alimento, haciendo que la geografía no sea una barrera. Estos enjambres masivos viajan hasta 100 millas al día. En 1954, un enjambre de langostas voló desde África hasta Gran Bretaña, diezmando los cultivos a lo largo del camino. Otro enjambre en 1988 llegó de África al Caribe.

Enjambres épicos

Aunque los enjambres de proporciones bíblicas son menos probables en los tiempos modernos debido al uso de plaguicidas, en el siglo XX se han producido seis plagas importantes. Una de estas plagas épicas persistió durante 13 años. Una especie de langosta, la langosta del desierto, es particularmente notoria por producir enjambres que pueden cubrir hasta 460 millas cuadradas. Un enjambre tan grande consumiría 423 millones de libras de plantas cada día. Para poner esto en perspectiva, un enjambre del tamaño de la ciudad de Nueva York comería tanto en un día como las poblaciones humanas de Nueva York, Nueva Jersey y Pensilvania juntas. Las plagas de este tamaño no se desarrollan de la noche a la mañana, sino que requieren varios meses de condiciones óptimas de reproducción y alimentación.