Gran parte de la mitad oriental de los Estados Unidos alberga cinco especies de serpientes cabeza de cobre (Agkistrodon contortrix). Una vez que fueron abundantes en toda su área de distribución, las poblaciones nativas de estas víboras venenosas han disminuido drásticamente. Protegidas y en peligro de extinción en Massachusetts, Nueva Jersey y Iowa, las cabezas de cobre han recibido un duro golpe como animales muertos en la carretera, así como por la pérdida de hábitat y la destrucción humana gratuita. La “copperhead” es un reptil muy difamado y, sin embargo, no sólo no merece su mala reputación, sino que también puede ofrecer esperanza a los descendientes de la misma especie, los humanos, que trataron de destruirla.

Viejos enemigos, nueva esperanza

El veneno de una cabeza de cobre contiene una proteína llamada contortrostatina, descubierta gracias a la investigación del profesor de química de la Universidad del Sur de California, Frank Markland. Esta proteína parece bloquear la migración celular de una manera peculiar. El equipo de Markland inyectó células de cáncer de mama humano en las glándulas mamarias de los ratones, y luego inyectó contortrostatina en las glándulas dos semanas después. La proteína inhibió el crecimiento del tumor, así como el crecimiento de los vasos sanguíneos que le suministraban nutrientes al tumor. También interfirió con la propagación del tumor a los pulmones, un lugar típico de metástasis del cáncer de mama. Aunque es un largo camino desde el laboratorio hasta la farmacia, la contortrostatina ofrece una nueva esperanza en la batalla contra un viejo y tenaz enemigo, el cáncer.

las serpientes que tienen la cabeza plana

Tomarán las serpientes

El “copperhead” juega un papel importante en la historia cultural americana. La profecía de la Biblia “tomarán serpientes” dio lugar a los modernos servicios pentecostales de manejo de serpientes. Debido a que los pentecostales toman las palabras de la Biblia literalmente, en 1910, George W. Hensley, un predicador de Tennessee, sintió que su congregación debía tomar cabezas de cobre y serpientes de cascabel durante los rituales de fe de la iglesia. El movimiento se extendió por el Cinturón Bíblico, ganando la atención de los medios de comunicación y los legisladores en la década de 1940, cuando los servicios de manipulación de serpientes fueron prohibidos. Hensley y sus feligreses ignoraron las leyes y fueron arrestados repetidamente. Mordido por serpientes venenosas numerosas veces a lo largo de su vida, Hensley murió de una mordedura en 1955. Aunque las principales organizaciones pentecostales condenaron la práctica hace mucho tiempo, unos 2.500 miembros de pequeñas iglesias autónomas, sobre todo en los Apalaches, siguen participando en los rituales de manipulación de serpientes.

No me pises

Las técnicas de amenaza y ataque de los copperheads difieren de las de otras víboras de pozo, serpientes de cascabel y mocasines de agua de Norteamérica. Mientras que sus parientes víboras siempre tratan de hacer una rápida huida cuando perciben el peligro, la “copperhead” típicamente se congela en su camino, permaneciendo inmóvil mientras espera que la amenaza pase. Si el peligro continúa acercándose, la “copperhead” emite una amenaza – en forma de mordedura en lugar de las advertencias que ofrecen las serpientes de cascabel y los mocasines antes de un ataque. Debido a que esta mordedura de amenaza no tiene la intención de matar sino de advertir, se inyecta poco o ningún veneno. Desperdiciar el precioso veneno no tiene sentido si la serpiente puede ahuyentar al intruso con una mordedura menor.

A simple vista

La parte superior de la cabeza de este animal, de color rojo cobrizo, se desvanece en un color de cuerpo rosado a gris-marrón, cruzado con patrones en forma de reloj de arena de color castaño oscuro. Las cabezas de cobre son casi imposibles de notar cuando yacen en suelos rojizos u hojas muertas. Incluso si te acercas, esta serpiente permanece inmóvil a menos que ocurra un contacto físico… entonces golpea. Se cree que este comportamiento de congelación ha evolucionado como resultado de la efectividad del camuflaje y es probablemente la razón por la que más personas son mordidas por las copperheads que por cualquier otra especie. Mira antes de pisar… lleva un bastón contigo cuando vayas de excursión al país de los copperheads.