La seda ha sido muy apreciada como una tela de lujo en todo el mundo durante miles de años. Pocas personas entienden que es un esfuerzo intensivo de trabajo para muchos gusanos de seda para producir una yarda de tela. El gusano de seda hace una hebra de seda secretando una proteína de dos glándulas salivales en su cabeza.

Tres etapas para crecer

El gusano de seda tiene tres etapas de crecimiento: larva, pupa y adulto. Comienza su vida como larva después de eclosionar de un pequeño huevo negro. La larva pasa de cuatro a seis semanas alimentándose de las hojas de la morera hasta que crece a unos 3 pulgadas. Durante este tiempo, mudará su piel varias veces, cambiando la piel vieja por una más espaciosa. Una vez que alcanza la longitud deseada, la oruga se convierte en una pupa, y tarda unos tres días en girar un capullo de seda, que cubre la pupa marrón de caparazón duro. Toma alrededor de tres semanas para que una polilla adulta emerja de su capullo. Su tiempo es corto; normalmente muere unos cinco días después de su transición. Antes de hacerlo, se apareará para permitir que el ciclo comience de nuevo.

que come gusanos de seda

Cambiando las apariencias

La polilla hembra pondrá entre 200 y 500 huevos, que cambian de color amarillo limón a negro antes de eclosionar en unos 10 días. La larva es una oruga blanca cremosa con tres partes distintas: cabeza, tórax y abdomen. Tiene ocho pares de patas, incluyendo tres pares con una sola garra en la punta. Como el gusano de seda no tiene pulmones, respira a través de pequeños agujeros en el costado de su cuerpo. La polilla que emerge de su capullo no puede volar, a pesar de sus cuatro alas blancas.

La vida en cautiverio

Junto con la abeja, el gusano de seda es el único otro insecto domesticado por el hombre. Ya no existe en la naturaleza, pero si existiera, se alimentaría exclusivamente del árbol de la morera. Si un gusano de seda cultivado no tiene hojas de morera para alimentarse, se alimenta de una dieta formulada para sus necesidades. La mayoría de los capullos en cautiverio no pasan a la etapa de polilla porque su trabajo se completa después de hilar la seda. Después de una semana en el estado de capullo, la mayoría de las pupas se desenvuelven para producir seda. Se permite que un número limitado de polillas emerjan, se apareen y produzcan huevos para asegurar que la producción continúe.

De la Ruta de la Seda y más allá

La Ruta de la Seda, la famosa ruta para el transporte de la seda entre China y Roma, se construyó sobre la capacidad del gusano de seda para hilar la fina tela. En el 6 d.C., dos monjes contrabandearon huevos de gusano de seda desde China, dando a otras culturas los medios para hacer la tela. Actualmente, Japón, Francia, España e Italia se unen a China para hacer seda. El capullo de un gusano de seda está hecho de un solo hilo, de entre 900 y 3.000 pies de largo; 3.000 capullos pueden producir una libra de seda.