A pesar de su temible apariencia y su pedigrí de reptil, los cocodrilos muestran interacciones sociales sorprendentemente complejas y un notable grado de inversión parental en su descendencia. Los cocodrilos se aparean de manera similar a otros reptiles, pero se esfuerzan mucho por construir nidos de huevos. Incluso después de que las crías eclosionan, las madres cuidan a sus crías durante algún tiempo.

Anatómicamente correcto

Los cocodrilos de ambos sexos tienen una hendidura cerca de la unión de sus patas y cola, en su lado ventral. Llamada la abertura, esta hendidura lleva a su cloaca, una cámara compartida al final del tracto reproductivo y digestivo. La cloaca conduce al oviducto, aproximadamente equivalente al útero y las trompas de Falopio de los mamíferos, en las hembras. En los machos, la cloaca sostiene su pene, que mantienen internamente cuando no lo usan.

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Guerras de Césped

Los cocodrilos macho mantienen un territorio en el que pueden residir varias hembras. Los machos cuidarán sus territorios de otros machos mediante una serie de vocalizaciones y posturas agresivas. Si tales despliegues no disuaden a un macho de entrar en el territorio, el conflicto puede llegar a ser físico. Los cocodrilos luchadores golpean, muerden y arañan a su rival, tratando de obtener una posición dominante. Eventualmente, el perdedor se retirará, y el ganador habrá adquirido o defendido con éxito un grupo de hembras. Al acercarse a una hembra, los machos cortejadores emitirán vocalizaciones y nadarán cerca de las posibles parejas, intentando atraerlas a la cría.

Cópula de cocodrilo

Los cocodrilos suelen aparearse bajo el agua. El macho agarra a la hembra, a menudo por el costado, y alinea sus cloacas. El macho evertirá su pene, y lo insertará en la cloaca de la hembra. Debido a que las actividades de apareamiento de los cocodrilos típicamente ocurren en aislamiento, y sucede bajo el agua, los humanos rara vez observan el comportamiento. El proceso de apareamiento suele durar varios minutos, pero una pareja determinada puede aparearse varias veces en el transcurso de una temporada para asegurar la fecundación. Los huevos se ponen normalmente de cuatro a seis semanas después del apareamiento.

Necesidades de anidación

A medida que se acerca el momento de la deposición de huevos, las hembras de cocodrilo construyen un gran nido de hierba, hojas y palos. El nido sirve para varios propósitos: además de ayudar a mantener un ambiente térmicamente estable y apropiadamente húmedo, la altura del nido reduce las posibilidades de que una inundación destruya los huevos. La hembra depositará unos 50 huevos dentro del nido, y los cubrirá antes de volver al agua. Durante el período de incubación de 80 días, la hembra intentará proteger el nido de los depredadores. En años excepcionalmente secos, las hembras pueden salpicar el agua en el nido para evitar la desecación de los huevos.

No se lo digas a mamá

Cuando se acerca el momento de la eclosión, las crías comienzan a emitir sonidos chirriantes que los científicos sospechan que pueden sincronizar la eclosión de los hermanos y alertar a la madre de que la eclosión es inminente. Cuando las crías comienzan a emerger de sus caparazones, la madre ayudará a sacarlos del nido y los transportará a la relativa seguridad del agua. Las crías permanecerán cerca de sus madres durante varios meses; cuando se alarmen, las crías pueden vocalizar para llamar la atención de su madre. Cuando se acerque, subirán a la seguridad de su espalda.