De las dos especies de hipopótamo, sólo una, el hipopótamo pigmeo (Choeropsis liberiensis) está clasificada como en peligro de extinción. Un hipopótamo pigmeo se parece mucho al hipopótamo común más conocido, pero más pequeño, con ojos en el lado de una cabeza más redondeada. Aunque se sabe poco sobre esta especie nocturna, un estudio de 1993 de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, el más reciente de este tipo, estimó que entre 2.000 y 3.000 individuos viven en los países de África occidental, a saber, Liberia, Sierra Leona, Guinea y la Costa de Marfil. Los biólogos conservacionistas consideran que una subespecie de hipopótamo pigmeo de Nigeria se ha extinguido.

Cría en cautiverio

A diferencia de muchos animales, los hipopótamos pigmeos se reproducen fácilmente en cautiverio, y los programas internacionales de cría en cautiverio para la especie han tenido éxito. En 2004, el recuento más reciente, 303 hipopótamos pigmeos vivían en cautiverio, 209 de los cuales habían nacido en cautiverio. Esto representaba más del doble del número de hipopótamos pigmeos nacidos en cautiverio desde 1970. Muchos de ellos nacieron de padres que también habían sido criados en cautiverio. La cría en cautiverio se enfrenta a desafíos porque se desconoce gran parte del comportamiento de los hipopótamos pigmeos en la naturaleza, lo que provoca que algunos mueran en cautiverio. Por ejemplo, aunque los individuos salvajes viven en soledad, reuniéndose sólo para aparearse, muchos cautivos se mantienen en pareja, causando hostilidad.

como se protegen los hipopotamos en peligro de extincion en africa

Preservación del hábitat

La mayor amenaza para la supervivencia continua del hipopótamo pigmeo es la pérdida de hábitat debido a la tala y la deforestación para abrir el camino al desarrollo agrícola y a los asentamientos humanos. Debido a esto, las mayores poblaciones de la especie se encuentran en reservas naturales protegidas. Una gran población vive en el Parque Nacional Sapo de Liberia, la única reserva nacional del país. Las 509 millas cuadradas del parque son el hábitat del hipopótamo pigmeo más eficazmente protegido según la UICN. Las poblaciones de hipopótamos pigmeos también viven en el Parque Nacional de Tai, en la Costa de Marfil, y en la Reserva Forestal de Gola, en Sierra Leona.

Derecho nacional e internacional

Los hipopótamos pigmeos gozan de plena protección jurídica en todos los países en los que viven, así como del tratado de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres, que prohíbe el comercio de especies amenazadas o en peligro de extinción. En Liberia, por ejemplo, están incluidas en la Ley de Vida Silvestre y Parques Nacionales de 1988 del país. También existe legislación nacional para prohibir la caza y la tala o la limpieza del hábitat crítico. Sin embargo, debido a los extensos conflictos y disturbios civiles en la región, sumados a la falta de recursos, estas leyes se aplican mal y no brindan tanta protección a los hipopótamos pigmeos como se necesita para que la especie se recupere.

Investigación y Educación

En 2009, el Grupo de Especialistas en Hipopótamos de la UICN estableció un subgrupo para estudiar y documentar las poblaciones de la especie, de modo que los planes de recuperación pudieran adaptarse para satisfacer mejor las necesidades del animal. Se llevaron a cabo estudios utilizando cámaras trampa para estimar mejor el tamaño de las poblaciones y observar su comportamiento. Como resultado de estos esfuerzos, en 2011 se descubrió en Sierra Leona una población de hipopótamo pigmeo previamente desconocida. Los conservacionistas también trabajan con las poblaciones locales, haciendo hincapié en la singularidad de la especie y abogando por el fin de la caza para los mercados de carne de monte o de trofeos. Los ex cazadores ayudan en los programas de conservación diseñados para proporcionar fuentes alternativas de ingresos para los cazadores que quieren dejar de hacerlo.