Los leones (Panthera leo ssp.) son bien conocidos por su naturaleza social – una característica única de los gatos y singularmente representada en los leones. Aunque la estructura social no confiere un estatus de decisión a los leones machos, son el más grande y fuerte de los orgullos y también lo son los líderes de facto.

Biología básica y comportamiento

Los leones son gatos muy grandes, que alcanzan casi 15 pies de longitud, que se encuentran en gran parte del África subsahariana. Una sola población de leones asiáticos todavía habita en un bosque indio protegido; sin embargo, una vez llegaron hasta Grecia. Los leones son cazadores de manada que se alimentan de grandes ungulados y otros mamíferos. Las hembras, que carecen de la abultada melena de los machos, son las mejores cazadoras. Aunque los machos están obligados a cazar cuando no forman parte de una manada, como miembros de la manada son los principales responsables de defender la manada y el territorio. Aunque ambos sexos pueden rugir, los leones machos tienen rugidos más profundos y fuertes que son más intimidantes para los posibles intrusos.

sistema respiratorio de un leon africano

Dominio masculino

Los machos jóvenes siempre son expulsados – a menudo con sus hermanos – de su orgullo de nacimiento al alcanzar o acercarse a la madurez. Esto ayuda a aumentar la diversidad genética entre los leones y previene la depresión endogámica. Esta presión puede venir de los parientes de sangre, pero los machos invasores también matarán o empujarán a todos los cachorros fuera de la manada cuando se hagan cargo. Además, las hembras que rechazan los intentos de reproducción de los machos pueden ser asesinadas o desterradas. Entre los machos de una manada, que a menudo son hermanos, el macho más grande es el dominante. Típicamente, los machos más grandes tienen las melenas más grandes y voluminosas, que ayudan a disuadir a los agresores.

Equivalencia femenina

Las hembras de leones en una manada casi siempre están relacionadas y no exhiben ningún dominio social sobre las demás… ninguna hembra de león es la líder. Esto es diferente a los depredadores matriarcales de ápice de caza en manada como los lobos grises (Canis lupus) que tienen una hembra alfa definitiva. A diferencia de los lobos, ninguna hembra adulta de la manada se ve impedida de aparearse. La mayoría de las hembras de la manada dan a luz más o menos al mismo tiempo, lo que ayuda a la manada a proteger a los cachorros durante la parte más vulnerable de sus vidas. Las hembras cruzarán las crías, lo que refuerza aún más los lazos sociales y asegura que todas las crías estén bien cuidadas.

Los miembros dominan a los ocupantes ilegales

Un orgullo no siempre está unido, y en los grandes orgullos, los pequeños grupos de animales se dispersan por todo el territorio. Cuando estos grupos se encuentran entre sí, los animales adoptan comportamientos de saludo estereotipados. Estos comportamientos ayudan a reforzar los lazos sociales y a identificarse como miembros de la misma manada. Sin embargo, no todos los leones que viven en un territorio son miembros de la manada, y algunos individuos o pequeños grupos son “ocupantes ilegales” que simplemente viven en la misma área. Estos animales generalmente carecen de la confianza y la familiaridad con los miembros de la manada para participar en los comportamientos de saludo, y en consecuencia los miembros de la manada pueden matarlos o ahuyentarlos.