Puede ser difícil determinar la edad exacta de una tortuga mordedora ( Chelydra serpentina ), en particular las de edad avanzada. Se pueden contar los anillos de crecimiento de los individuos jóvenes para obtener una estimación razonablemente precisa de la edad del animal, pero este método es menos fiable con los ejemplares maduros. Sin embargo, el tamaño y el caparazón de la tortuga proporcionan pistas adicionales acerca de su edad, si no es que la certeza.

Advertencias

  • Los individuos inexpertos nunca deben manejar una tortuga mordedora viva, ya que pueden infligir lesiones graves.

Anillos de crecimiento

Los anillos de crecimiento se forman de forma muy parecida a los anillos de los árboles: Los escudos individuales que se combinan para formar el caparazón de la tortuga crecen rápidamente cuando los recursos son abundantes, pero crecen muy poco cuando son escasos o las demandas físicas son altas. Este patrón de crecimiento alternado forma anillos visibles alrededor de los escudos; debido a que este patrón se repite típicamente en un ciclo anual, cada anillo de crecimiento a menudo corresponde a un año de vida. Por lo tanto, una tortuga con siete anillos de crecimiento tiene aproximadamente 7 años de edad. Sin embargo, las investigaciones han demostrado que los recuentos de anillos de crecimiento son frecuentemente incorrectos, incluso en tortugas tan jóvenes como de 4 años de edad.

como saber que edad tiene una tortuga mordedora

Pistas de tamaño

Las tortugas mordedoras crecen lentamente. Mientras que los animales de algunas poblaciones maduran en cinco o siete años, muchas hembras requieren más de una década para alcanzar la madurez, y algunas hembras tienen casi 20 años cuando depositan su primera nidada de huevos. Las tasas de crecimiento son algo constantes entre los individuos inmaduros de una población determinada, mientras que las tasas de crecimiento de los adultos varían mucho. Algunos individuos parecen crecer durante un tiempo prolongado después de alcanzar la madurez, mientras que otros parecen dejar de crecer. Es probable que el rendimiento reproductivo, las variables ambientales y otros factores desempeñen un papel en estas diferencias.

No obstante, el tamaño es un criterio razonable para inferir la edad, al menos para fines casuales. En general, las tortugas más grandes son más viejas que las tortugas más pequeñas. Según el Tortoise Trust, las tortugas mordedoras a menudo alcanzan alrededor de 7 pulgadas de longitud de caparazón para cuando tienen 10 años; para cuando tienen un cuarto de siglo de edad, alcanzan alrededor de 11 pulgadas de longitud de caparazón. Los especímenes más grandes, con longitudes de caparazón que alcanzan o exceden las 18 pulgadas, tienen probablemente de 70 a 100 años de edad.

Debido a la temporada de crecimiento más corta que experimentan en estado salvaje, las tortugas mordedoras de latitudes septentrionales tienden a crecer menos cada año que sus homólogas del sur. Esto significa que para dos ejemplares de idéntico tamaño, el que viene del norte suele ser más viejo.

Pistas de la concha

Las tortugas recién nacidas poseen tres crestas distintas a lo largo de sus caparazones. Con el tiempo, estos desaparecen gradualmente, y el caparazón se vuelve liso en la parte superior. Aunque no se puede determinar la edad exacta de una tortuga que se rompe en base a estas crestas, es razonable suponer que cualquier tortuga que tenga un caparazón liso tiene al menos unos pocos años. Algunas crías tienen pequeños puntos blancos en su caparazón, pero estos tienden a desaparecer con la edad. En la práctica, esto sólo es útil para verificar que una tortuga con tales puntos es bastante joven, aunque su tamaño comunicaría este hecho.

Aunque no proporciona una edad exacta, el grado de erosión del caparazón de una tortuga puede dar pistas sobre su edad. A medida que una tortuga se arrastra sobre rocas y troncos, la acción abrasiva contra el caparazón – particularmente el plastrón – causará que el caparazón se “desgaste” y se vuelva liso. Las tortugas jóvenes, que no han pasado por tanto desgaste, tienden a tener caparazones que carecen de este aspecto pulido.