Los animales grandes tienen problemas para mantenerse frescos en climas cálidos. Cuanto más grande es la masa corporal, más calor almacena, y los elefantes son los mamíferos terrestres más grandes del planeta. Cuando necesitan mantener su frescura, emplean algunos métodos probados, pero investigaciones recientes han revelado una habilidad secreta en las estratagemas de enfriamiento del elefante.

Flap Happy

Si el viento está soplando, los elefantes se enfrentarán a él y extenderán sus orejas para beneficiarse de los efectos. Si no hay viento, agitarán sus orejas para crear corrientes de aire a su alrededor que lleven el calor de sus cuerpos.

como las orejas de un elefante ayudan a controlar su temperatura

Evaporación

Si aleteas las orejas cuando están húmedas, la brisa que crean evapora el agua en ellas y transmite aún más calor que cuando las orejas están secas. Los elefantes se bañan cuando hay agua en abundancia y se echan agua de sus trompas en la cabeza y las orejas si no hay suficiente para bañarse. Si no hay agua, se cubren las orejas y el cuerpo con lodo, que es refrescante, bloquea el sol y proporciona protección contra las picaduras de insectos.

Piel gruesa

Paquidermo, que a veces se utiliza como otra palabra para elefante, es la palabra griega para “piel gruesa”, y ciertamente describe al elefante. Su piel arrugada, casi sin pelo, tiene una pulgada de grosor y tiene que ser muy dura para mantenerlo unido y protegerlo, pero es relativamente inútil para refrescarse porque no contiene glándulas sudoríparas. El único lugar del elefante donde su piel se adelgaza de 1 a 2 milímetros es en la parte posterior de sus orejas. Ahí es donde trabaja con su sistema circulatorio para convertirse en un radiador y ayudar al elefante a deshacerse del exceso de calor.

Donde va la sangre

La parte posterior de las orejas de un elefante están cubiertas por una intrincada red de vasos sanguíneos. Estos están cerca de la superficie, y la fina piel que los cubre permite que parte del calor de la sangre se disipe a través de ellos, bajando la temperatura de la sangre hasta 10 grados. Tanto el abanico como la humectación ayudan a este proceso, pero el elefante también tiene la capacidad de dirigir el flujo de sangre directamente a las orejas para enfriarse. Investigaciones recientes en forma de fotografía térmica en elefantes de zoológico revelan, sin embargo, que los elefantes tienen hasta 15 áreas diferentes en sus cuerpos donde pueden enviar deliberadamente sangre para enfriarse. Esto les permite mantener una temperatura corporal normal, que para ellos es un grado menor que para los humanos.