Cuando piensas en alimentos ricos en proteínas, probablemente imaginas carne, huevos, frijoles y similares. Sin embargo, los animales que comen casi exclusivamente hierba, como las vacas y los caballos, no tienen problemas para obtener suficientes proteínas en su dieta. A diferencia de los humanos, los herbívoros son capaces de digerir las células de las plantas y de obtener los nutrientes encerrados en ellas, como las proteínas.

Herbívoros

Los animales que obtienen toda su nutrición de la hierba y otras plantas se llaman herbívoros. Los herbívoros son capaces de algo que los humanos no son: digerir la celulosa. La celulosa es un tipo de carbohidrato que ayuda a formar las paredes celulares de las plantas. Estas paredes celulares son rígidas y difíciles de romper, lo que las hace difíciles de digerir, incluso para los herbívoros. Los herbívoros tienen un sistema digestivo que contiene bacterias que tienen las enzimas necesarias para descomponer la celulosa. Una vez que las células se descomponen pueden acceder a las proteínas, el azúcar y la grasa encerradas dentro de las células vegetales.

caballos comiendo hierba

Comer más

La hierba no sólo es difícil de digerir, sino que consume mucho tiempo para comer. Muchos herbívoros dependen de la hierba para la mayor parte de su dieta, pero la hierba no contiene tantas proteínas como la carne. Un depredador puede obtener suficientes proteínas comiendo quizás sólo un puñado de comidas con carne al día. Sin embargo, los animales que comen hierba deben pasar la mayor parte del día comiendo hierba para obtener suficientes proteínas y otros nutrientes en su dieta.

Monogástricos

La digestión de la celulosa para obtener proteínas no es un proceso rápido. Los herbívoros utilizan la fermentación para descomponer la hierba que comen. Los animales monogástricos tienen un solo estómago. Los monogástricos incluyen caballos, cebras y conejos. Los humanos son monogástricos, pero no son capaces de utilizar la celulosa. Los herbívoros que comen hierba y descomponen la celulosa tienen estómagos agrandados o un área en el intestino donde puede tener lugar la fermentación para descomponer las células vegetales. Se clasifican como fermentadores del intestino grueso o del intestino delgado dependiendo de si la fermentación tiene lugar en el estómago o más adelante en el tracto digestivo.

Rumiantes

Los rumiantes, como las vacas, tienen estómagos con cuatro partes y mastican su bolo alimenticio. Los rumiantes son capaces de digerir la hierba más completamente ya que permanece en el sistema digestivo por más tiempo. Tienen una sección de su estómago llamada rumen específicamente para la fermentación de material vegetal. Está lleno de bacterias capaces de descomponer la celulosa. Regurgitan la comida y la mastican para seguir descomponiéndola, lo que se llama la boloñesa. Ejemplos de rumiantes incluyen vacas, ovejas, cabras y ciervos.