En su hábitat natural “salvaje”, el panda gigante es un animal solitario que evita el contacto humano. Esto hace que sea un reto para los investigadores estudiar cómo estas criaturas en peligro de extinción aseguran su alimento cada día. Para entender mejor cómo los pandas adquieren alimento para ayudar en la preservación del hábitat, los investigadores del zoológico han llevado a cabo pruebas para identificar los hábitos de alimentación y forrajeo del panda gigante.

Desgarrando y triturando el bambú

El hecho de que los osos panda carnívoros gigantes comen principalmente bambú – un producto de madera y no una fuente de carne – los obliga a dedicarse a comer la mayor parte del día. Es porque el bambú es bajo en nutrientes, de acuerdo con el Zoológico de San Diego, donde los pandas gigantes han sido estudiados desde 1987. Por lo tanto, necesitan una gran cantidad para satisfacer sus necesidades nutricionales. Los pandas obtienen el bambú mientras agarran los tallos de bambú con sus cinco dedos y su muñeca especializada similar a la de un mapache y pelan las capas externas. Utilizan sus mandíbulas fuertes, los músculos bien desarrollados de las mejillas y los incisivos afilados para desgarrar los tejidos internos blandos del tallo de bambú y comenzar la digestión.

como consiguen los pandas gigantes su comida

Comportamiento de búsqueda de alimento

Cuando viven en la naturaleza, los pandas gigantes aseguran su fuente de alimento buscando. Es un tipo de vagabundeo dirigido en el que el panda gigante está constantemente en busca de material vegetal para consumir. Para probar y comprender mejor el uso que hace este bicho de la búsqueda de alimento, los investigadores del Parque Zoológico Nacional del Smithsonian colocaron contenedores llenos de alimento en un círculo dentro del recinto del panda. Observaron para ver si los pandas rodeaban el círculo vaciando cada comedero antes de seguir adelante – un comportamiento más indicativo de búsqueda de alimento – o si los pandas viajaban a través del círculo mientras comían. Los pandas se movían de un comedero a otro siguiendo la colocación circular de los comederos, lo que llevó a los investigadores a creer que los animales seguían una de las reglas básicas de la búsqueda de alimento: usar la menor cantidad de energía para consumir la mayor cantidad de comida.

Alimento para los jóvenes

Debido a que la tasa de natalidad entre los pandas gigantes es muy baja, los investigadores del zoológico toman precauciones adicionales para alimentar a las crías nacidas en cautiverio. Estos bebés pandas que reciben su comida de sus cuidadores reciben una fórmula de leche especializada de arroz hervido y vitaminas sintetizadas. Esta fórmula está diseñada para imitar la leche que obtendrían de su madre durante los primeros seis meses de vida si vivieran en libertad. Entre los siete y nueve meses, a los jóvenes pandas se les ofrecen las más tiernas porciones de bambú junto con caña de azúcar, zanahorias, manzanas y batatas.

Aparte del bambú

En la naturaleza, como parte de su actividad de búsqueda de alimento, los pandas gigantes se alimentan de peces, flores y pequeños animales que están disponibles. El cómo de esta alimentación es tan simple como usar sus dedos y su muñeca especializada para atrapar peces de los arroyos, masticar flores y atrapar pequeños animales – de nuevo con sus dedos y su muñeca – y usar sus mandíbulas para matar a la presa y comenzar a masticarla. Los cuidadores del zoológico honran este aspecto de la dieta del panda gigante poniendo leche, huevos y carne molida en un pan.