El cangrejo azul de Maryland es un crustáceo verde oliva conocido por sus brillantes patas azules y su carne de sabor dulce. Este cangrejo habita en todas las áreas de la Bahía de Chesapeake, frecuentando las aguas poco profundas y los lechos de hierba en verano mientras hibernan en trincheras más profundas en invierno. La corta duración de su vida significa que el cangrejo azul se mueve rápidamente a través de su ciclo de vida.

Reproducción

La temporada de apareamiento ocurre de mayo a octubre. Los machos, o jimmies, se encuentran con las hembras, llamadas sooks, en las saladas aguas medias de la Bahía de Chesapeake. El macho lleva a la hembra a un área protegida mientras ella se prepara para su muda final, o para el despojo de su duro caparazón externo. Los cangrejos se aparean después de que ella muda, y la hembra captura el esperma para la posterior fertilización de los huevos. Después, el macho continúa llevando a la hembra hasta que su caparazón externo se endurece de nuevo. Este comportamiento es especialmente necesario para una propagación exitosa de la especie, ya que la hembra se aparea sólo una vez en su vida.

ciclo de vida del cangrejo azul de maryland

Desove

Mientras los machos buscan otra pareja, las hembras migran a aguas más saladas de la parte baja de la bahía de Chesapeake y se escarban en el lodo. Una hembra fertilizará los huevos y puede desovar varias veces en un período de dos a doce meses. Una masa anaranjada brillante se desarrolla por su delantal – la solapa de su vientre – que contiene entre 750.000 y 2 millones de huevos. Esta esponja se oscurecerá en color cuando las larvas consuman la yema de naranja. Las larvas son liberadas de la madre en dos semanas y se dirigen al Océano Atlántico.

Zoea y Megalops

Las diminutas larvas miden menos de 1/1000 de pulgada durante la etapa de zoea. Se parecen más a los camarones que a los cangrejos, con la parte superior transparente con un solo ojo grande y la cola. La zoea se alimenta de plancton y muda hasta ocho veces durante 31 a 49 días mientras continúan creciendo. La zooea se metamorfosea en los megalops, una etapa que dura de 6 a 20 días y es la última muda larval. Aún pequeños, los megalops tienen un tinte blanquecino pero empiezan a parecerse a un cangrejo. Aparecen patas y garras delanteras, aunque los animales todavía tienen colas como las de las langostas.

Juvenil

La etapa juvenil marca el regreso del cangrejo a la parte superior de la Bahía de Chesapeake y sus ríos; los machos viajarán más al norte que las hembras. Los cangrejos jóvenes finalmente se parecen a los cangrejos azules adultos aunque son pequeños, midiendo apenas 1/100 de pulgada de ancho. Mudarán varias veces más antes de alcanzar la madurez a los 12 o 18 meses de edad. Los juveniles pueden comer peces pequeños, organismos muertos y plantas acuáticas. Una vez maduros, los cangrejos añadirán más variedad a su dieta, incluyendo gusanos, caracoles, almejas, ostras, mejillones e incluso cangrejos azules más pequeños.

Muerte

Debido a la alta tasa de pesca y a la destrucción del hábitat, los cangrejos azules tienen un promedio de vida de dos años, y muy pocos cangrejos azules viven más de tres años. Las hembras maduras tienden a permanecer en la zona de desove o a viajar distancias cortas. Después de la temporada de apareamiento, los machos regresan a los arroyos, ríos y estuarios de la parte alta de la Bahía de Chesapeake.