Ocultos a la vista dentro de un gran nido de papel situado en lo alto de las ramas de un árbol; los avispones calvos exhiben estructuras sociales relativamente sofisticadas. Iniciados por una sola reina que produce toda la descendencia de la colonia – incluyendo obreras, y eventualmente machos y hembras fértiles – estos nidos contienen varios cientos de individuos al final del verano. Las obreras estériles son responsables de expandir el nido, alimentar a la reina y, lo más importante, alimentar a las larvas en desarrollo.

Baldfaced Basics

Los avispones calvos son insectos de tamaño mediano, entre ½ y ¾ de una pulgada de longitud. Como insectos eusociales, coloniales; sólo las reinas depositan huevos. Después de ser depositados en uno de los nidos de las celdas de cría, las crías sufren una completa metamorfosis – comenzando la vida como huevos, eclosionan en una larva, y pupan, antes de emerger finalmente como adultos alados. A pesar de su nombre común, los avispones calvos no forman parte del grupo que incluye a los “verdaderos” avispones; en su lugar, los científicos los agrupan con los avispones amarillos en la subfamilia Vespinae.

ciclo de vida del avispon de la cara calva

Arrancar la colonia

Las colonias son anuales… sólo las hembras apareadas sobreviven al invierno. Estas hembras apareadas pasan el invierno escondidas en lugares de refugio como huecos en los árboles, bajo la corteza o grietas en las rocas. A principios de la primavera, emergen de sus refugios de invierno y encuentran lugares adecuados para construir nidos, normalmente en lo alto de las ramas de un árbol. Estas nuevas reinas depositan su primera nidada de huevos y, a diferencia de las nidadas subsiguientes, se ocupan ellas mismas de este primer grupo de larvas. Las nuevas hembras son obreras estériles que se encargan del mantenimiento, la construcción y la cría, permitiendo a la reina dedicar su tiempo a la producción de huevos.

Trabajos en madera

A medida que la colonia crece en población, las nuevas obreras aumentan el tamaño del nido. Los avispones calvos mastican la madera recolectada de los árboles, cortezas, revestimientos y postes de las cercas y la mezclan con su saliva para producir sus materiales de construcción. En el núcleo del nido, una estructura similar a un panal de abejas contiene numerosas celdas; cada una de ellas contiene una cría en algún estado de desarrollo. Los avispones calvos envuelven materiales como el papel alrededor del exterior de sus nidos para proporcionar protección a la colonia en su interior. Un único agujero en el fondo del nido permite a los avispones entrar y salir volando.

Alimentando a la familia

Las obreras estériles alimentan a las larvas mientras se desarrollan en las celdas de cría. Las obreras alimentan principalmente a las larvas con alimentos ricos en proteínas, como los insectos capturados, las orugas y las chaquetas amarillas son ambas importantes fuentes de alimento. Cuando llega el momento de que las larvas pupen, las obreras cubren las celdas. A medida que el verano termina y menos larvas requieren alimento, las obreras dejan de recolectar tantos insectos y pasan a consumir carbohidratos ricos en energía, principalmente néctar de flores.

Morir después de los días de los perros

A finales del verano o principios del otoño, la colonia ha alcanzado su mayor población, incluyendo potencialmente hasta 400 obreras. En este momento, la reina pasa de producir obreras a producir machos y hembras fértiles, que se convertirán en nuevas reinas después del apareamiento. Mientras la reina y las obreras estériles comienzan a sucumbir a la vejez, la depredación o las frías temperaturas invernales, los machos y las hembras fértiles abandonan el nido y se aparean. Los machos mueren poco después del apareamiento, pero las hembras apareadas comienzan a buscar un refugio adecuado para el invierno.