Nematoda es un filo de criaturas simples y primitivas llamadas nematodos. Algunas especies exhiben estilos de vida de vida libre, pero la mayoría son endoparásitos que viven parte de su vida dentro de una planta o animal llamado huésped. Algunos nematodos causan enfermedades o dolencias, mientras que otros son esencialmente inofensivos. Aunque existen excepciones, la mayoría de los nematodos progresan a través de siete etapas en su ciclo de vida: huevos, cuatro etapas larvarias y dos etapas adultas.

Diversidad y abundancia

Debido a que son un grupo tan diverso, los nematodos exhiben una gran variación en términos de biología, hábitat y los sutiles detalles de sus ciclos de vida. Aproximadamente 12.000 especies tienen nombres científicos formales, pero esto probablemente representa una fracción muy pequeña del total de las especies que habitan el planeta. Según el zoólogo Phil Myers de la Universidad de Michigan, el número total de especies puede llegar a ser de 500.000. Los científicos encuentran nematodos en cantidades asombrosamente altas, y han encontrado hasta 90.000 individuos viviendo en una sola manzana.

ciclo de vida de un nematodo

Huevos

A menudo, los nematodos liberan sus microscópicos huevos con las heces de un animal. Los médicos, científicos y veterinarios examinan las heces de los animales para encontrar estos huevos y diagnosticar los nematodos que viven dentro de un determinado animal. Los huevos de algunas especies, por ejemplo, los oxiuros humanos, se propagan mientras vuelan con el polvo y los escombros. La mayoría de los huevos de nematodos no reinfectan a su huésped definitivo, sino que requieren un huésped intermedio, en el que se desarrollan a través de uno o más estadios larvarios.

Larvas pre-parasitarias

Después de eclosionar de sus huevos, los nematodos pasan por uno o más estados larvarios pre-parasitarios. Después de la eclosión, las larvas consumen bacterias hasta que el crecimiento requiere la muda. Después de su primera muda, los nematodos entran en su segundo estadio larvario. Durante este tiempo, algunas especies exhiben un estilo de vida libre, mientras que otras habitan en un huésped intermedio.

Larvas parásitas

En la mayoría de los nematodos, el tercer estadio larvario, después de la segunda muda, es el estadio infeccioso. Un estudio de 1992 de Heterorhabditis bacteriophoras — nematodos parásitos de insectos — encontró que cuando se hacinaban, estos nematodos se saltaban las últimas etapas pre-parasitarias de su ciclo de vida y procedían directamente a la etapa larval infecciosa. El estudio, publicado en el “Journal of Nematology”, encontró que cuando se saltaba este paso, los adultos eran normalmente hermafroditas, y sólo empezaban a producir machos durante la segunda generación.

Adultos

Los adultos de muchas especies se asemejan a los gusanos, lo que les da el nombre coloquial de “gusanos redondos”. Como carecen de cilios o flagelos, estos organismos parecidos a los gusanos se mueven flexionando su cuerpo hacia adelante y hacia atrás. La mayoría de los nematodos son dioicos en su edad adulta, lo que significa que se presentan tanto en forma masculina como femenina, y se reproducen sexualmente, generalmente dentro del cuerpo del huésped definitivo. En contraste con las células de esperma de la mayoría de los animales que se propulsan con flagelos, las células de esperma de los nematodos se mueven a través de pseudópodos, como lo hacen las amebas.