Los osos marinos componen nueve especies de la familia taxonómica Otariidae. El mayor de ellos, el lobo marino del norte (Callorhinus ursinus), es el único lobo marino que vive en el hemisferio norte. Otras ocho especies componen el género Arctocephalus de los osos marinos del sur: Lobos marinos de Sudamérica (Arctocephalus australis), Lobos marinos de Nueva Zelandia (A. forsteri), Lobos marinos de Galápagos (A. galapagoensis), Lobos marinos de la Antártida (A. gazelle), Lobos marinos de Juan Fernández (A. philippii), Lobos marinos de Sudáfrica (A. pusillus), Lobos marinos de Guadalupe (A. townsendi) y Lobos marinos subantárticos (A. tropicalis). A pesar de su diversa distribución geográfica, todas las especies de lobos marinos tienen ciclos de vida similares.

Apareamiento

Grandes manadas de lobos marinos se congregan anualmente en las zonas de cría establecidas. Los machos llegan primero para delimitar los territorios de cría, un proceso que se vuelve violento e implica muchas peleas entre los toros para probar el dominio y el control de las áreas preferidas cerca de la costa pero detrás de la línea de marea alta. Las hembras llegan a los territorios de cría aproximadamente un mes después que los machos, listos para dar a luz a la cría concebida el año pasado. Los machos se apresuran a arrear a estas hembras a los harenes que controlan dentro de sus territorios. Dependiendo del dominio de un toro y del tamaño de su territorio, su harén puede ser tan pequeño como tres o tan grande como 40. A los pocos días de dar a luz a sus crías, las hembras de foca peletera están listas para aparearse de nuevo.

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Nacimiento e Infancia

Poco después de dar a luz, la madre de las focas peleteras se dirige al mar en busca de comida. Regresan una vez a la semana para amamantar a sus cachorros recién nacidos. Mientras las madres no están, los cachorros juegan y aprenden a nadar, chapoteando en las aguas poco profundas cerca de la costa, pero sin aventurarse demasiado lejos de las zonas de cría. Cuando las madres regresan, se reúnen con sus cachorros llamándolos. Cada madre y cada cachorro tiene llamadas distintas que les permiten identificarse. Una vez que las madres han amamantado, regresan al mar, repitiendo este ciclo varias veces hasta que sus crías son destetadas entre los 4 y 5 meses de edad.

Años Juveniles

Una vez que las crías aprenden a nadar y a buscar comida por sí mismas, muchas de ellas dejan las zonas de cría y se dirigen al mar, pero años más tarde, cuando hayan alcanzado la madurez sexual, volverán a la misma tierra donde nacieron. Muchos lobos marinos jóvenes, mientras tanto, permanecen cerca de las zonas de cría durante todo el año. Esto es especialmente cierto para los machos, ya que pueden tener que esperar varios años antes de ser lo suficientemente fuertes para controlar sus propios territorios de reproducción. Aunque los osos marinos alcanzan la madurez sexual entre los 3 y 4 años de edad, los machos pueden tardar otros cuatro años más o menos antes de que sean capaces de desafiar con éxito a los machos adultos y establecer alguna medida de dominio.

La edad adulta

Excepto para reproducirse, la mayoría de los osos marinos viven la mayor parte de su vida en el mar, donde se alimentan y se dan un festín de peces, calamares y krill. El océano abierto sirve como el principal hábitat de los osos marinos, aunque regresan a las mismas zonas de cría cada año. Las hembras pasan más tiempo en el mar abierto que los machos, viajando largas distancias antes de volver a las zonas de cría de su especie. Los osos marinos viven entre 12 y 30 años, llegan a medir entre 4 y 10 pies de largo y pesan hasta 700 libras.