Varias especies de polillas esfinge, de la familia Sphingidae, son ecológicamente importantes porque polinizan varios tipos de flores y plantas. Estas grandes polillas también son conocidas como polillas halcón y, en ocasiones, polillas colibrí. Las larvas de algunas especies son mucho más conocidas que las de los adultos, ya que pueden dañar rápidamente las plantas de tomate.

Adultos

Las polillas esfinge adultas son polillas medianas y grandes. El adulto del gusano del cuerno del tomate tiene una envergadura alar de aproximadamente 4 a 5 pulgadas; el adulto de la esfinge blanca tiene una envergadura alar de 2 1/2 a 3 1/2 pulgadas. Estas polillas se denominan a veces polillas colibríes debido a la forma en que revolotean en el aire para alimentarse, y revolotean de flor en flor, de forma muy parecida a un colibrí. Una característica de las polillas esfinge es un cuerpo grueso con alas alargadas y estrechas. Los adultos suelen emerger a mediados de la primavera y depositan sus huevos mientras revolotean, normalmente en el envés de las hojas de sus plantas huéspedes.

ciclo de vida de la polilla esfinge

Larvas

Mientras que los adultos son importantes polinizadores de muchos tipos de plantas, las larvas son orugas que se alimentan de la materia verde de las plantas huéspedes. Por lo general no son una preocupación importante y los daños rara vez son graves, aunque unas pocas especies pueden causar daños considerables a los cultivos de jardín y agrícolas. Las larvas de las polillas esfinge se conocen como gusanos de los cuernos debido a su característico cuerno dorsal. Los gusanos cornudos del tomate y del tabaco causan daños en las plantas de tomate y de tabaco, junto con otros miembros de la familia de la belladona. El desarrollo de las larvas toma entre dos y cinco semanas.

Pupae

En la mayoría de los casos las larvas se mueven bajo tierra para terminar la pupación, aunque algunas hilan capullos de seda muy débiles mientras continúa el desarrollo. Dependiendo de la especie y las condiciones, la pupación puede durar varios meses. Durante la etapa de pupa, las polillas tienen una forma cilíndrica dura y marrón. Durante el verano, la pupación puede durar sólo dos semanas, aunque las larvas que inician la etapa de pupa en otoño pasan el invierno y emergen como adultas en primavera.

Otra información

Aunque no se sabe completamente de dónde proviene el nombre común de “esfinge”, podría haber surgido por el comportamiento de las larvas amenazadas. Levantan la cabeza y el tórax en una postura que se asemeja superficialmente a las esfinges egipcias. La mayoría de los adultos prefieren las flores de forma tubular, aunque la mayoría de las especies no suelen tener preferencias sólidas por las plantas huéspedes larvarias.