Virginia Occidental albergó una vez una variedad de animales prehistóricos, incluyendo perezosos gigantes, mastodontes y mamuts lanudos. Mientras que algunos sobrevivieron hasta la prehistoria reciente, otros se extinguieron mucho antes de que los humanos llegaran a América del Norte. Si bien el retroceso de los glaciares y el final de la Edad de Hielo fueron un factor, el hombre fue un elemento primordial en las recientes extirpaciones y extinciones.

El registro fósil

Thomas Jefferson se interesó profundamente en los registros fósiles de Virginia Occidental, sugiriendo el nombre de Megalonyx cuando se encontraron las garras de un perezoso gigante (Megalonyx jeffersonii), ahora conocido como el perezoso de tierra de Jefferson, en 1796. Si bien los registros fósiles también incluyen al gato de dientes de sable (Smilodon spp.) y al lobo feroz (Canis dirus), muchas de estas especies murieron mucho antes de que los humanos llegaran a Virginia Occidental. Sin embargo, el mamut lanudo (Mammuthus primigenius) y el mastodonte americano (Mammut americanum), aún prosperaban en América del Norte y fueron cazados por los antepasados de los nativos americanos hace 12.500 años. Cuando la Edad de Hielo terminó y el clima se calentó, los mamuts y mastodontes se extinguieron.

animales extintos en virginia occidental

Extinciones recientes

Cuando los colonos europeos llegaron a América del Norte, había nubes de pájaros en el cielo, como la paloma mensajera (Ectopistes migratorius) y la única especie de loro nativo, el perico de Carolina (Conuropsis carolinensis). Las palomas mensajeras fueron asesinadas por millones como alimento y por sus plumas. Para 1900 no quedaba ninguna en estado salvaje. Los pericos de Carolina viajaban en bandadas de 100 a 1.000 aves, destruyendo las frutas y los cultivos de alimentos. El último pájaro salvaje fue asesinado en 1920. También fueron cazados hasta la extinción el alce oriental (Cervus elaphus canadensis) y el puma oriental (Puma concolor couguar). Considerado extinto desde la década de 1930, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos declaró oficialmente al puma oriental extinto en 2011.

Extirpación

Algunas especies de Virginia Occidental están extirpadas, o regionalmente extintas, mientras que en otras partes de América del Norte existen poblaciones importantes. El bisonte americano (Bison bison) se extendió en su día a la mayor parte de la parte central y oriental de América del Norte; sin embargo, en Virginia Occidental el bisonte fue extirpado debido a la sobrecaza, siendo el último muerto en 1825. Mientras que los bisontes se mataban por la carne y las pieles, el lobo gris (Canis lupus) competía con los humanos por la caza y a veces mataba al ganado. Hasta 1822, se pagaban recompensas por los lobos. El último lobo gris conocido en Virginia Occidental fue asesinado en 1900.

Recuperación de especies

Se han redescubierto algunas especies que fueron extirpadas en Virginia Occidental, entre ellas el cangrejo de arena grande (Cambarus veteranus), que se encontró en 2010. Otras especies que se reintrodujeron con éxito después de que la caza excesiva diera lugar a la extirpación son el castor americano (Castor canadensis), reintroducido en el decenio de 1930, el pescador (Martes pennanti), también conocido como zorro negro, en 1969, y la nutria de río del norte (Lontra canadensis), en 1985. Además, se informó oficialmente de que el ciervo de cola blanca Virgina (Odocoileus virginianus virginianus) tenía una población nula en 1890, pero gracias a las protecciones legales y a una gestión cuidadosa, el ciervo de cola blanca se restableció con éxito en Virginia Occidental.