Situada en el extremo noroeste de Europa, Irlanda es una nación insular que alberga una pequeña variedad de especies animales autóctonas. Después de la última Edad de Hielo, que ocurrió hace unos 10.000 años, Irlanda quedó aislada de Gran Bretaña y de la Europa continental, limitando sus poblaciones animales autóctonas a un pequeño número de especies. Muchas especies florecen hoy en día, y algunas se consideran en peligro de extinción por las especies invasoras.

Diversidad de especies nativas

Según el Servicio de Parques Nacionales y Vida Silvestre de Irlanda, 26 mamíferos terrestres son nativos de Irlanda. Sólo se consideran nativos los animales que estaban presentes en la isla o se naturalizaron antes del año 1500. Estos animales constituyen sólo el 13 por ciento de los mamíferos que se encuentran en otras partes del continente europeo. Esta falta de diversidad animal comenzó cuando el nivel del mar subió al final de la última Edad de Hielo y Irlanda se convirtió en una isla, lo que impidió la migración terrestre o de agua dulce allí después del deshielo. Sólo las aves y las criaturas marinas pudieron migrar a la isla, y su consistencia coincide con la del resto de Europa.

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Animales autóctonos

Entre los animales autóctonos de Irlanda se encuentran la musaraña pigmea, la ardilla roja, el vencejo, la perdiz gris irlandesa, el ratón de madera y la liebre irlandesa, según Discovery News. Además, el tejón, el erizo, el conejo, el zorro rojo, el armiño irlandés, la nutria y diez especies de murciélagos son autóctonos de la Isla Esmeralda, según el NPWS de Irlanda. Mientras que la famosa leyenda de San Patricio describe cómo expulsó a todas las serpientes de Irlanda, esto es más que un cuento alegórico; está basado en la realidad. Las serpientes no son nativas de Irlanda. De hecho, Irlanda es el hogar de un solo tipo de reptil nativo terrestre, el lagarto vivíparo, que da a luz a crías vivas como mamíferos.

Otros animales salvajes

Entre los animales nativos de Irlanda hay tres especies nativas de anfibios, que son la rana común, el tritón común y el sapo Natterjack. El Birdlife International Avibase dice que 470 especies de aves viven en la isla. Dos de estas especies de aves han sido introducidas y el resto puede que no vivan en la isla durante todo el año debido a los patrones migratorios. Mientras que el mar circundante es rico en vida marina, incluyendo delfines, ballenas, tortugas y tiburones, los peces nativos de agua dulce se limitan a lucios, percas, sargos y roncadores, según el sitio web Ask a Scientist! del Departamento de Energía de los Estados Unidos. La trucha y el salmón vienen regularmente a desovar a los arroyos de Irlanda.

Especies amenazadas

Algunos animales que los humanos han introducido en el ecosistema de Irlanda han tenido efectos perjudiciales en las especies nativas. Entre estas especies no deseadas se encuentran la ardilla gris, el topillo y la musaraña de dientes blancos, según un estudio publicado en la edición de junio de 2012 de “Biological Invasions”. Estas especies introducidas amenazan a la ardilla roja nativa, la musaraña pigmea y el ratón de madera. Otras especies nativas amenazadas son la liebre irlandesa y el ciervo rojo.

Especies extintas

De los animales autóctonos de Irlanda, los actualmente extintos incluyen el gran alce irlandés, el lobo gris y el gran alca, según el sitio web de Irlanda Auténtica. Los tres fueron cazados hasta la extinción por los humanos. El águila dorada, el águila de cola blanca y el milano rojo, anteriormente extinguidos regionalmente, están siendo reintroducidos con éxito en el país, según el Golden Eagle Trust.